First documentation of a night monkey (Aotus) in our Banos reserves

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Night Monkey (Aotus) photographed near our Naturetrek Reserve by Luis Recalde on his cell phone!

[Traduccion en espanol abajo]

The night monkeys (genus Aotus) are a poorly-understood group of Neotropical primates that are mostly nocturnal. They are known to be monogamous and feed mostly on fruits and nectar. In the Amazonian lowlands they are easy to find on windless nights by listening for rustling leaves in the canopy, and they can also often be found in their tree-hole nests during the day. In the Andes, however, members of this genus are almost never seen and even more rarely photographed. I have heard reports from a couple of local people who thought they had seen a night monkey, but their descriptions were ambiguous, and in Spanish the name “mono nocturno” is also often used for nocturnal non-primates like the kinkajou and the potos. Today’s photo is the first documentation of the presence of night monkeys in the province of Tungurahua and the first record for the upper Rio Pastaza watershed. It was taken by our now-retired but ever-observant reserve guard, Luis Recalde, on his property near our Naturetrek and Cerro Candelaria reserves at an elevation of about 1600m.

Night monkeys are so poorly known that we really can’t be sure how to classify our population. Initially, biologist thought that there was only one species of night monkey, with geographic variations in color. Later the lowland population north of the Amazon was recognized as a distinct species-complex from the population south of the Amazon ( the Amazon is so wide that it is a barrier to dispersal, so there are many similar cases in other primate genera, as well as in birds and insects).The northern Andean form was also separated into a distinct species, Aotus lemurinus, divided into four subspecies. There are very few confirmed specimen records of this species in Ecuador. Chromosome analysis has shown that the four subspecies of the Andean form have differences in the number and shape of their chromosomes, possibly indicating that hybrids between the subspecies are rare and that the hybrids may be less fit (due to chromosome mismatch) than their parents. If so, then these four “subspecies” could also be considered as separate species. But it is not clear whether the chromosome differences really affect fitness of hybrid offspring, so for now we will only conclude that our individuals belong to the Aotus lemurinus complex. Since the chromosomes of our population have not been studied, we don’t really know how our population fits into this complex. It may even be a new species. Another exciting project for a volunteer biologist!!

Lou Jost, Director Ejecutivo, Fundacion EcoMinga

Primer registro de un mono nocturno (Aotus) en nuestras reservas de Baños
IMG 01- Mono nocturno (Aotus) fotografiado cerca de nuestra reserva Naturetrek por nuestro ex-guardabosques Luis Recalde con su celular.
Los monos nocturnos (género Aotus) son un grupo pobremente conocido de primates neotropicales que son en su mayoría nocturnos. Son conocidos por ser monógamos y se alimentan en su mayoría de frutas y néctar. En las tierras bajas de la Amazonía son fáciles de encontrar en noches sin viento escuchando el susurro de las hojas en el dosel, y a menudo pueden ser encontrados en sus nidos en huecos de árboles durante el día. En los Andes, sin embargo, los miembros de este género casi nunca son vistos e incluso más raramente fotografiados. He escuchado reportes de un par de personas locales quienes pensaron haber visto un mono nocturno, pero sus descripciones fueron ambiguas, y en español el nombre “mono nocturno” es también a menudo usado para no-primates nocturnos como el kinkajou y los cusumbos (Potos). La fotografía de hoy es el primer registro de la presencia de monos nocturnos en la provincia de Tungurahua y el primer registro de la cuenca alta del Río Pastaza. Fue tomada por nuestro ahora retirado, pero siempre observante guardia de la reserva, Luis Recalde, en su propiedad cerca de nuestras reservas Naturetrek y Cerro Candelaria en una elevación de cerca de 1600m.
Los monos nocturnos son tan poco conocidos que nosotros no podemos estar realmente seguros de cómo clasificar a nuestra población. Inicialmente, los biólogos pensaron que había sólo una especie de mono nocturno con variaciones geográficas de color. Después la población de las bajuras al norte de la Amazonía fue reconocida como un complejo de especies distinto de la población del sur de la Amazonía (la Amazonía es tan amplia que es una barrera para la dispersión, así que hay muchos casos similares en otros géneros de primates, así como en aves e insectos). La forma del norte de los Andes también fue separada en especies distintas, Aotus lemurinus, dividida en cuatro subespecies. Hay muy pocos registros de especímenes confirmados de estas especies en Ecuador. Los análisis de cromosomas han mostrado que las cuatro subespecies de las formas de los Andes tienen diferencias en el número y forma de sus cromosomas posiblemente indicando que los híbridos entre las subespecies son raras y que los híbridos pueden ser menos aptos (debido a un desajuste de cromosomas) que sus padres. Si es así, entonces estas cuatro “subespecies” podrían también ser considerados como especies separadas. Pero no está claro si las diferencias cromosómicas realmente afectan la aptitud de la descendencia híbrida, así que por ahora sólo concluiremos que nuestros individuos pertenecen al complejo Aotus lemurinus. Ya que los cromosomas de nuestra población no han sido estudiados, realmente no sabemos cómo nuestra población encaja en este complejo. Puede ser incluso una nueva especie. ¡Otro proyecto emocionante para un biólogo voluntario!
Lou Jost, Director Ejecutivo, Fundación EcoMinga
Traducción: Salomé Solórzano-Flores

2 thoughts on “First documentation of a night monkey (Aotus) in our Banos reserves

    • Thanks Judith, I am very excited about this. I’ve been wondering about the night monkeys here for years. Now at last we have a photo. We are checking with experts to see if this form looks familiar to them.

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