Jaguar season?

Last week we featured our first personal encounter with a jaguar in the Rio Anzu. Today we have just received an amazing set of camera-trap photos of a mother and cub jaguar (Panthera onca) from our friends at Sumak Kawsay In Situ Reserve, near our own Rio Anzu Reserve. I’m not sure but last week’s individual seems to be different from this adult. I will let the images speak for themselves:

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Sumak Kawsay is part of a mosaic of private reserves in the Rio Anzu (including our own Rio Anzu Reserve) which we are trying to unite through purchases of forest corridors between them. This is part of our “Anzu-Zunac Bridge” project, supported by the Rainforest Trust and World Land Trust. These jaguars are among the many reasons why this project is important.

These photos are from a camera trap that is part of Gorki Rios-Alvear’s research project on the connectivity of the Corredor Ecologico Llanganates Sangay. which includes the Rio Anzu area. Thanks to Alex Bentley of Sumak Kawsay for sending us these photos.

Lou Jost, Fundacion EcoMinga

The mysterious Bush Dog (Speothos venaticus)

Camera trap video by our friends and neighbors at Merazonia

[Traduccion al español abajo]

Neotropical rainforest mammals are notoriously hard to spot in the complex and dense vegetation. Predators are particularly stealthy, and thinly distributed as well. Cats are famous for their invisibility: I’ve only seen a jaguar once in 40 years of tropical fieldwork, and the puma still eludes me even though it is known to exist in nearly every place I have ever been. But the two rainforest dog species, the Bush Dog (Speothos venaticus) and the Short-eared Dog (Atelocyon microtis), reach another level of invisibility; they are almost mythical beasts. Almost no one ever sees them. A testament to the difficulty of spotting one of these is that the Bush Dog was first described by Peter Lund in 1839 from a fossil. Only later did European scientists realize that the ghostly animal still haunted the Amazon forests. Though I did once catch a glimpse of a Short-eared Dog in the Amazon, I have never seen the Bush Dog in the wild, nor has any other local observer. Our local wardens, who are extremely good naturalists, had never even known of its existence.

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The actual fossil skull that Peter Lund discovered and used as the basis for his description of Speothos venaticus. Photo: PhD thesis by Kasper Lykke Hansen

Yet here they were, living unseen in the Rio Anzu watershed, silently going about their business. We had no idea they were here. Finally in 2020 some of them were caught by an automated camera trap of the wildlife rescue center, Merazonia, near our Rio Anzu Reserve. This is an extraordinary event in itself, but  the camera traps at Merazonia caught them two more times in the same general area during the following two years.They have accumulated about 9000 camera-days to get these three detections, so they have an average of about one detection per 3000 camera-days.

This is typical of Bush Dog detections by camera traps. Bush Dogs everywhere have an extremely low detection rate, much lower than jaguars for example. In the province of Minas Gerais en Brazil, where the Bush Dog was originally discovered by Lund, the species was thought to be extinct for decades, but a footprint was discovered in 2005. This sparked a World Wildlife Fund effort to photograph it with camera traps, but it took seven years of effort to finally photograph one with a camera trap. In Costa Rica, at the northern limit its range, a recent study estimated that it would take 2500 camera-days (number of cameras per day, multiplied by the number of days the cameras were running) to have a  50-50 chance of photographing one. In a large park in southern Costa Rica it took 2376 camera-days to capture two shots (one detection per 1000 camera-days). For comparison, in the same period at that site, about 13 jaguar pictures were made by the same cameras. In the rainforests of  Panama, in 32000 camera-trap days only 11 detections of Bush Dogs were made, for a detection rate of one per 3000 camera-days, the same detection rate as at Merazonia

Bush Dogs often travel in small groups of up to ten animals, and are the most social of all the native Neotropical dog species. They hunt mostly large forest rodents. Both males and females place scent-marks on trees as they move through the forest. With the permission of Frank Weijand, head of Merazonia, I’ve enlarged the Merazonia video and slowed it down to half-speed, so you can see the way that all three individuals (presumably two males and a female) diligently mark the same foreground tree. Note also that one individual has a darker body while the others have rusty coats.

 

These dogs weigh between 5 and 8 kg (11-18 pounds). Pre-Hispanic Amazonian native people apparently domesticated these Bush Dogs before the introduction of our common domestic dog. Alfred Russell Wallace, describing his personal observations of Amazonian mammals in 1889, mentioned the presence of a “wild dog, or fox, of the forests; it hunts in small packs; it is easily domesticated, but is very scarce.” This probably refers to the Bush Dog since it is the only Amazonian native dog species that hunts in small packs. There are also reports that Bush Dogs may have been raised for food by indigenous people, and perhaps may even have been traded with cultures as far away as the Caribbean islands in pre-Columbian times, though the evidence for this is weak.

However, in the Amazonian villages that I have been able to stay in (belonging to the Kichua, Shuar, and Huaorani cultures), I did not see or hear of any present-day domesticated Bush Dogs (though I did not specifically ask about them either).

It may be difficult for Bush Dogs to co-exist with domestic dogs, because Bush Dogs seem to be very sensitive to diseases hosted by domestic dogs . Given the large populations of feral dogs in many areas, including the Rio Anzu watershed, this is probably the single biggest threat to long-term Bush Dog survival.

Evolutionary history of the Bush Dog

There were no dogs in South America during its “island” days (70 million years ago to about four million years ago). Dogs arrived, along with many other groups (like bears, tapirs, deer, pigs, camelids, pit vipers, and many others), around 3-4 million years ago when a land bridge first connected North and Central America to South America.

Biologists have long assumed that dogs had diversified in North and Central America before the appearance of the land bridge, and that multiple dog lineages then crossed the land bridge into South America and continued to diversify. However, this year (2022) biologists discovered that ALL the South American dog species (Maned Wolf, Short-eared Dog, Bush Dog, Crab-eating Fox, and others) are the result of local diversification in South America from a single common ancestor that crossed the land bridge 3.5-4 million years ago! It demonstrates the evolutionary plasticity of the dog genome and the potential speed of evolution.

These and other earlier results also reveal that the closest relative of the short-legged hyper-carnivoroous Bush Dog is not the other Neotropical rainforest dog, the similar-looking Short-eared Dog (Atelocynus microtis ), as had long been thought, but rather the big long-legged mostly frugivorous Maned Wolf (Chrysocyon brachyurus) of the savannahs of southern South America. Appearances can be deceptive!

 

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The Short-eared Dog, Atelocynus microtis, is the only other neotropical rainforest dog beside the Bush Dog. Even though it looks much  like the Bush Dog, the Maned Wolf is a much closer relative to the Bush Dog. Appearances can be deceiving. Photo: Igor de le Vingne – Own work, CC BY-SA 4.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=89380067

 

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The Maned Wolf, Chrysocyon brachyurus, from the savannahs of Brazil and neighboring countries, is the closest living relative to the Bush Dog. Photo: sarefo – Own work, CC BY-SA 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=718357

A note on the Danish paleontologist, zoologist, and archaeologist Peter Lund (1801-1880)

Besides discovering the fossil Bush Dog (see photo above of the very skull that he excavated), Peter Lund is also the first European to find the living Bush Dog, a few years later, but he did not recognize the two animals as the same, and established the genus Icticyon for the living Bush Dog. Since Speothos was published before Icticyon, it has priority by the rules of scientific nomenclature. so we use that name rather than Icticyon.

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I think this is the first painting a Bush Dog. It was made by Peter Andreas Brandt in Lagao Santa, MInas Gerais, Brazil, where he was acting as the scientific illustrator for Peter Lund. Lund discovered the first fossil Bush Dog and, shortly after, the first living Bush Dogs. Perhaps these painted individuals were the very ones that Lund used for his scientific description of the live animal.

Lund also discovered fossils of a much bigger and more robust bush dog, Speothos pacivorus, This powerful animal became extinct only about 11000-12000 years ago! The Amazon might have been be a dangerous place for humans when they were around.

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An extinct bush dog species, Speothos pacivorus, was a strong and heavily-built animal. It became extinct just 11000-12000 years ago. Photo credit; https://prehistoria.fandom.com/es/wiki/Speothos_pacivorus

Lund spent many years excavating the caves of Minais Gerais. Besides the Bush Dogs he discovered there, he also discovered the famous Sabre-toothed Cat in these caves, and he also found human remains. He was the first scientist to discover that humans lived alongside such extinct animals. At the time, the world’s greatest authorities, such as Cuvier, believed in “catastrophes” which eliminated all species of an epoch, after which the world was repopulated by the creation of a new fauna. This belief is probably what kept Lund from realizing that his fossil Bush Dog  Speothos venaticus and his living Bush Dog Ixicyon were the same species. According to the theory of the time, they could not be the same. But eventually his discoveries began to erode these scientific and religious beliefs. Deeply conflicted, he was confused but confident of his conclusions about the coexistence of humans and extinct animals, which was considered impossible by most scientists of the time. He wrote in a letter to a friend:

“On the other hand, I cannot deny that aspects of earlier points, which I believed to have been established, have been covered by new darkness, and what I thought had been clarified has not been fully illuminated. This refers, for example, to the… important issue concerning the circumstances of the succession of ages and the identification of species, and the question not least of the separating line between them. The latter became for me totally obscure. I observe several extinct species, like the ones I discovered, below that line towards the present, and several of the species of the present move over it towards the past. … This year I was lucky to find [human] remains under different conditions, which for me leave no doubt that they have witnessed the end of at least five species of mammals.”—- Peter Lund, as translated from the Portuguese by Google Translate, with some “corrections” (I hope) from me.

Lund was so conflicted by his discoveries that he never returned to his caves. The story is told (in Portuguese) by Pedro Ernesto De Luna Filho (2007), Peter Wilhelm Lund: His scientific investigations and the reason he suddenly stopped his research. The above letter (in Portuguese) is taken from de Luna’s thesis article. I wish I knew Portuguese, though Spanish is almost good enough to understand it.

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Lund’s neighborhood in Lagao Santa, Brazil, painted by Peter Brandt around 1840. Lund lived in Brazil until his death in 1880.

Lou Jost, Fundacion EcoMinga

Titulo original: The mysterious Bush Dog (Speothos venaticus)

Link: https://ecomingafoundation.wordpress.com/2022/10/23/the-mysterious-bush-dog-speothos-venaticus/

El misterioso Zorro Vinagre (Speothos venaticus)

VIDEO 01 – Video de cámara trampa hecho por nuestros amigos y vecinos Merazonia

Los mamíferos del bosque lluvioso neotropical son notablemente difíciles de observar en la compleja y densa vegetación. Los depredadores son particularmente cautelosos, así como finamente SINONIMO AQUI distribuidos. Los felinos son famosos por su invisibilidad. Solo he visto un jaguar por única vez, en 40 años de trabajo de campo en los trópicos, y el puma todavía me elude incluso aunque se sabe que se distribuye en casi todo lugar en el que he estado alguna vez. Pero las dos especies de perros de bosque lluvioso, el Zorro Vinagre (Speothos venaticus) y el Zorro de Orejas Cortas (Atelocyon microtis), llegan a otro nivel de invisibilidad; ellos son bestias casi míticas. Casi nadie las ve. Un testimonio de la dificultad de encontrar uno de estos es que el Zorro Vinagre fue descrito por primera vez en 1839, a partir de un fósil. Solo después los científicos europeos descubrieron que el animal fantasmal todavía cazaba en los bosques amazónicos. Aunque una vez alcancé a vislumbrar un Zorro de Orejas Cortas en la Amazonía, nunca había visto el Zorro Vinagre en la naturaleza, ni lo había visto cualquier otro observador local. 

IMG 01 – El cráneo fósil que Peter Lund descubrió y utilizó como base para su descripción de Speothos venaticus. Fotografía: Tesis de PhD de Kasper Lykke Hansen.

Sin embargo, aquí están, viviendo sin ser vistos en la cuenca del Río Anzu, ocupándose en silencio de sus asuntos. No teníamos idea de que estaban aquí. Finalmente, en 2020, algunos de ellos fueron captados por una cámara trampa automática del centro de rescate de vida silvestre, Merazonia, cerca de nuestra Reserva Río Anzu. Este es un evento extraordinario por sí mismo, pero las cámaras trampa en Merazonia los atraparon, dos veces más, en la misma zona general durante los siguientes dos años. Ellos han acumulado cerca de 9000 días-cámara para conseguir estas tres detecciones, así que tienen un promedio de una detección por cada 3000 días-cámara.

Esto es típico de la detección de Zorros Vinagre por cámaras trampa. Los Zorros Vinagre tienen una tasa de detección extremadamente baja, mucho más baja que los jaguares, por ejemplo. En la provincia de Minas Gerais en Brasil, donde los Zorros Vinagre fueron originalmente descubiertos por Lund, se creyó que la especie estaba extinta por décadas, pero una huella fue descubierta en 2005. Esto resultó en un esfuerzo del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) para fotografiarlo con cámaras trampa, pero tomó siete años de esfuerzo para finalmente fotografiar uno con una cámara trampa. En Costa Rica, en el extremo norte de su área de distribución, un estudio reciente estimó que pudo haber tomado 2500 días-cámara trampa (número de cámaras por día, multiplicado por el número de días que las cámaras estuvieron rodando) para tener una oportunidad 50-50 de fotografiar uno. En un gran parque al sur de Costa Rica, tomó 2376 días-cámara para capturar dos disparos (una detección por cada 1000 días-cámara). En comparación, en el mismo periodo en ese lugar, cerca de 13 imágenes de jaguares fueron realizadas por las mismas cámaras. En los bosques lluviosos de Panamá, en 32000 días-cámara trampa solo se realizaron 11 detecciones de Zorros Vinagre, por una tasa de detección de 1 por cada 3000 días-cámara, la misma tasa de detección que en Merazonia. 

Los Zorros Vinagre a menudo viajan en pequeños grupos de no más de 10 animales, y son de las especies de canido más sociales de todas las especies de perros neotropicales nativos. Ellos cazan en su mayoría a grandes roedores del bosque. Tanto machos como hembras colocan marcas de olor en árboles a medida que se mueven a través del bosque. Con el permiso del jefe de Merazonia, Frank Weijand, he alargado el video y lo he reducido a la mitad de la velocidad, de modo que se puede observar la forma en que los tres individuos (presumiblemente dos machos y una hembra), marcan diligentemente el mismo árbol del primer plano. Observe también que un individuo tiene un cuerpo negro mientras los otros tienen pelaje rufo.

VIDEO 02– Video de Zorros Vinagre de Merazonia

Estos perros pesan entre 5 y 8 kg (11-18 libras). Las personas nativas prehispánicas amazónicas aparentemente domesticaron estos Zorros Vinagre antes de la introducción de nuestros perros domésticos comunes. Alfred Russel Wallace describiendo sus observaciones personales de los mamíferos amazónicos en 1889, menciono la presencia de “un perro salvaje, o zorro, de los bosques; caza en grupos pequeños; es fácilmente domesticado, pero es muy escaso”. Esto probablemente se refiere a los Zorros Vinagre ya que es la única especie de cánido nativo amazónico que caza en grupos pequeños. También hay informes de que los Zorros Vinagre podrían haber sido criados con alimento por los indígenas, y tal vez incluso haber sido comercializados con culturas tan lejanas como las islas caribeñas en tiempos precolombinos, aunque la evidencia para esto es poco convincente. 

Sin embargo, en los pueblos amazónicos en los que he podido estar (pertenecientes a las culturas Kichwas, Shuar y Huaorani), no he visto ni presenciado ninguna de los Zorros Vinagre domesticados al día de hoy (aunque tampoco pregunté específicamente sobre ellos).

Puede ser difícil para los Zorros Vinagre coexistir con perros domésticos, porque los Zorros Vinagre parecen ser muy sensibles a las enfermedades hospedadas por los perros domésticos. Dadas las grandes poblaciones de perros ferales en varias áreas, incluyendo la cuenca del Rio Anzu, esta es probablemente la única gran amenaza para la supervivencia a largo plazo de los Zorros Vinagre.

Historia evolutiva de los Zorros Vinagre

Durante los días de “isla” no hubo perros en Suramérica (De 70 a 4 millones de años atrás). Los perros llegaron, junto con muchos otros grupos (como osos, tapires, venados, cerdos, camélidos, víboras venenosas, y muchos otros), alrededor de 3-4 millones de años atrás cuando un puente de tierra conectó Norte y Centroamérica a Suramérica. 

Los biólogos han asumido por largo tiempo que los perros han diversificado en Norte y Centroamérica antes de la aparición del puente de tierra, y que los múltiples linajes de perros entonces cruzaron el puente de tierra a Suramérica y continuaron diversificándose. Sin embargo, este año (2022) algunos biólogos descubrieron que TODAS las especies de perro suramericanas (Aguará Guazú, Zorro de Orejas Cortas, Zorro Vinagre, Zorro Cangrejero, entre otros) son el resultado de la diversificación local en Suramérica de un único ancestro común que cruzó el puente de tierra ¡hace 3.5 a 4 millones de años atrás!  Demuestra la plasticidad evolutiva del genoma del zorro y la velocidad de la evolución. 

Estas y otros resultados anteriores también revelan que el pariente más cercano del Zorro Vinagre no es el otro cánido neotropical de bosque Amazonico, el parecido Zorro de Orejas Cortas, sino el Aguará Guazú, un frugivoro de patas largas (Chrysocyon brachyurus) de las sabanas del sur de Suramérica. ¡Las apariencias pueden ser engañosas!

IMG 02 – El Zorro de Orejas Cortas, Atelocynus microtis, es el único perro neotropical de bosque Amazonica lluvioso aparte del Zorro Vinagre. Incluso aunque se parece mucho al Zorro Vinagre; el Aguará Guazú es el pariente más cercano al Zorro Vinagre. !Las apariencias pueden ser engañosas! Fotografía: Igor de le Vinge -Trabajo propio, CC BY-SA 4.0 https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=89380067

IMG 03 – El Aguará Guazú,  Chrysocyon brachyurus, de las sabanas de Brasil y los países vecinos, es el pariente más cercano al Zorro Vinagre. Fotografía: Sarefo- Trabajo propio, CC BY-SA 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=718357

Una nota del paleontólogo, zoólogo y arqueólogo danés Peter Lund (1801-1880)

Ademas de descubrir el fósil de Zorro Vinagre (ver la foto arriba), Peter Lund es también el primer que describio cientificamente un Zorro Vinagre vivo, unos pocos años después, pero él no reconoció a los dos animales como el mismo, y estableció el género Icticyon para el Zorro Vinagre vivo. Ya que Speothos fue publicado antes de Icticyon, tiene prioridad por las reglas de nomenclatura científica, así que usamos ese nombre en lugar de Icticyon.

IMG 04 – Creo que esta es la primera pintura de un Zorro Vinagre. Fue hecha por Peter Andreas Brandt en Lagao Santa, Minas Gerais, Brasil, donde el estaba participando como el ilustrador científico para Peter Lund. Lund descubrió el primer fòsil de Zorro Vinagre y, poco después, el primer Zorro Vinagre vivo. Talvez estos individuos pintados fueron los mismos que utilizó Lund para su descripción científica del animal vivo.

Lund también descubrió fósiles de un perro más grande y robusto, Speothos pacivorus. ¡Este poderoso animal se extinguió solo hace 11000-12000 años! La Amazonía debió haber sido un lugar peligroso para los humanos cuando estos animales estaban cerca. 

IMG 05 – Una especie de Zorro Vinagre extinta, Speothos pacivorus, era un animal fuerte y de pesada complexión. Se extinguió solo hace 11000-12000 años atrás. Crédito de la fotografía; https://prehistoria.fandom.com/es/wiki/Speothos_pacivorus

Lund pasó varios años excavando las cuevas de Minas Gerais. Aparte de los Zorros Vinagre, también descubrió el famoso Tigre Dientes de Sable en estas cuevas, así como restos humanos. Él fue el primer científico en descubrir que los humanos vivieron junto a estos animales extintos. En esa época, las grandes autoridades a nivel mundial, como Cuvier, creían en “catástrofes” que eliminaban todas las especies de una época, después de las cuales el mundo era repoblado por la creación de una nueva fauna. Esta creencia es probablemente lo que evitó que Lund se diera cuenta de que su fósil de Zorro Vinagre Spaethos venaticus y su Zorro Vinagre Icticyon eran la misma especie. Pero eventualmente sus descubrimientos comenzaron a erosionar sus creencias científicas (y religiosas). Profundamente en contrariado, estaba confundido pero confiado de sus conclusiones sobre la coexistencia de humanos y animales extintos. Le escribió una carta a un amigo: 

“Por otra parte, no puedo negar que los aspectos de los puntos previos, los cuales creí haber establecido, han sido cubiertos por una nueva oscuridad, y lo que pienso ha sido clarificado no ha sido completamente iluminado. Esto se refiere, por ejemplo, al… tema importante concerniente a las circunstancias de la sucesión de las eras y la identificación de especies, y la cuestión no menos importante de la línea de separación entre ellas.  Esto último se volvió para mí totalmente oscuro. Observo varias especies extintas, como las que descubrí por debajo de esa línea hacia el presente, y varias de las especies del presente se mueven sobre ella hacia el pasado. … Este año fui afortunado de encontrar restos [humanos] bajo diferentes condiciones, lo cual no me deja duda sobre que ellos han sido testigos del fin de al menos cinco especies de mamíferos.” – Peter Lund, como se tradujo del portugués por Google Translate, con algunas “correcciones” (espero) de mi parte. 

Lund estaba tan conflictuado por sus descubrimientos que el nunca regreso a sus cuevas. La historia es analizada (en portugués) por Pedro Ernesto De Luna Filho (2007), Peter Wilhelm Lund: Sus investigaciones científicas y la razón por la que repentinamente detuvo su investigación.

La carta superior (en su original portugués) fue tomada del artículo de la tesis de De Luna. Me gustaría saber portugués, aunque el español es casi lo suficientemente bueno para entenderlo.

IMG 06 – El vecindario de Lund en Lagao Santa, Brasil, pintado por Peter Brandt alrededor de 1840. Lund vivió en Brasil hasta su muerte

Lou Jost, Fundación EcoMinga

Traducción: Salomé Solórzano-Flores

 

 

 
 
 

 

Family visit

Last week two of my brave family members from the US visited some of EcoMinga’s reserves with me.  My sister Lorie Koessl and my brother Brad’s 17-year-old daughter Saige Jost are both nature-lovers and hikers, so they were perfect companions. Here are some of the things we saw in and around our reserves in six days of hiking.

Mammal encounters are rare here. Usually we only see them in our camera trap videos, or we find their tracks or scat. But on our visit to EcoMinga’s Rio Anzu Reserve in the Amazonian foothills, we were sitting on rocks along the river when we heard a strange call,  not quite bird-like….a few seconds later two tayra (Eira barbara) appeared on the opposite bank, jumping from rock to rock. These are relatives of the wolverine and mink, fairly large muscular omnivores that are capable of killing large birds and mid-sized mammals. This was one of the best views I have ever had of them. They were not concerned by our presence. My sister had borrowed one of my cameras for the day and she managed to snap a few pictures of them as they went along.

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Tayra (Eira barbara) on the limestone along the shore of the Rio Anzu. Click on image to enlarge. Photo: Lorie Koessl.

Of course there were many invertebrates in the Rio Anzu Reserve. Here is a colorful grasshopper photographed by Saige on her cell phone:

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Grasshopper. Photo: Saige Jost.

In our Rio Zunac Reserve, we encountered a couple of rodents. One especially cute individual had made a nest in an abandoned cabin that used to belong to our park ranger Fausto Recalde before we bought the land from him:

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Albuja’s Climbing Rat (Rhipidomys albujai). Photo: Lorie Koessl.

Incredibly, this turned out to be a recently discovered new species of mammal,  Albuja’s Climbing Rat (Rhipidomys albujai), that was only described a few months before our visit, by our friend Jorge Brito and coauthors:

http://www.tandfonline.com/doi/full/10.1080/23766808.2017.1292755

From the Climbing Rat’s cabin Lorie spotted our magnificent pair of Black-and-chestnut Eagles, though they were too far away to photograph. This cabin is just below their former nesting site, but it seems they are not currently nesting there. Perhaps they are still caring for last year’s fledgling.

On a day hike to our Cerro Candelaria and Naturetrek Reserves, we were able to spend time watching the well-named Torrent Duck (Merganetta armata) feeding in a raging whitewater stream that would have quickly killed almost any other bird or mammal.

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Female Torrent Duck resting on a rock in the rapids. Photo: Lorie Koessl.

This is a very distinctive duck appears not to be closely related to the familiar north temperate duck species, but its position in the tree of life is still uncertain.

On the day of the Torrent Duck sighting, our ranger Fausto Recalde brought his 5-year-old daughter Amy along. She was an excellent guide, who found several interesting things that we had not noticed. She was also very playful; she did this controlled falling trick about 20 times in succession, laughing all the while:

Amy Recalde playing.

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A spider (genus Gasteracantha?) along the river of the Torrent Duck. Photo: Lorie Koessl.

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A plant with irritating spines, Nasa (Loasaceae), along the river of the Torrent Duck.

Night hikes are always special in the tropics. We took a night hike during our three-day stay in EcoMinga’s Rio Zunac Reserve, and in the space of less than a half hour we saw a non-stop show of fascinating insects, arachnids, frogs, and sleeping lizards:

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A tropical harvestman (“daddy longlegs” to US readers). Click image to enlarge. Photo: Lorie Koessl.

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Frog at night. Photo: Lorie Koessl.

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Sleeping lizard. Click image to enlarge. Photo: Lorie Koessl.

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Exuberant antennae. Photo: Lorie Koessl.

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One of many variations on this theme seen during our night walk. Parobrimus sp. (could be Parobrimus horridus) according to a comment below by Yannick. Photo: Lorie Koessl.

There were neat invertebrates during the day too along the Rio Zunac. On our return home we saw these:

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Walking stick. Male Oreophoetes sp (maybe a new species) according to Yannick in the comments below. Photo: Lorie Koessl.

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A water bug. Photo: Lorie Koessl.

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Saige plays with a millipede. Photo: Lorie Koessl.

Some of the invertrebates were less welcome. There was an eruption of biting horseflies in the Zunac Reserve that week, and here are some that we killed while they bit us during a quick dinner:

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Dead horseflies killed as they tried to bite us during dinner. This is about a quarter of the total number we killed during that dinner; most were completely squished….Photo: Lou Jost.

On the same rock wall where we piled the dead horseflies, there was a fascinating construction of waxy tubes made by large black bees:

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This is an open cell under construction. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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This is a sealed cell with larva inside. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

 

Lorie and Saige, thanks for your visit! It was fun to show you EcoMinga’s reserves!

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Myself, Saige, and Lorie at the Pailon Del Diablo waterfall just below EcoMinga’s Naturetrek Reserve. Photo: unknown stranger.

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Approach to Quito’s airport. Photo: Saige Jost.

Lou Jost, Fundacion EcoMinga.

Remarkable mimicry

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Spider that mimics a frog in our Rio Zunac Reserve. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

I’ve been away again, this time gone for almost three weeks with a great group of students from Stanford University led by Dr Margaret (Minx) Fuller. We spent most of our time in the Amazonian lowland rainforest, but I also took them to EcoMinga’s Rio Zunac and Rio Anzu Reserves. Throughout the trip we found amazing examples of mimicry. The most unusual mimic was this spider, which was found by students Dylan Moore and Natalia Espinoza on our Rio Zunac trip. At first they thought it was a frog. It holds its forelegs in a position reminiscent of the hind legs of a frog, and its abdomen mimics a frog head, complete with eyes. I imagine that small birds or insects that would catch a spider might not want to waste energy or risk their lives trying to catch a frog.This spider seems to be related to the famous “bird poop spiders” but I don’t really know. If an arachnologist reads this, perhaps he or she could add some information about this?

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Above and below: Spider that mimics a frog in our Rio Zunac Reserve. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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Note added July 26 2017: Andreas Kay in nearby Puyo reports that he has also found this spider twice, and thinks it is in the genus Stephanopis; see his picture here:

https://www.flickr.com/photos/andreaskay/31583234000/in/photolist-Q7UkjN-Q7Uk8f-HpMphQ-HpRUzt-JkQCzc-JkQCbr-HBPABf-HEcfA6-eXy7XX-eXy7Ta-eXKv1S-egc5ed-dmufYw-dmucGX-bVDV1V-bPbYgn-bPbYeX

It is always a pleasure to browse his site, Ecuador Megadiverso.

I found another exquisite mimic in our Rio Anzu Reserve the next day. This leaf-mimic katydid would have passed unnoticed except that when we walked past, it went into its hiding pose and moved its two antennae together so that they appeared as one. That motion caught my attention, but it still took me a minute to see the katydid.

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A leaf-mimic katydid in our Rio Anzu Reserve. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

The best way to see exotic katydids, grasshoppers, and crickets is to walk in the forest at night. Here are some others we found in the eastern lowlands on this trip.

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Dead-leaf katydid in the Amazon. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMnga.

 

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Grasshopper in the Amazon. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

 

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Amazonian nymph katydid. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMimnga.

Mimicry is not limited to insects and arachnids, though. Birds can can also disguise themselves. The hardest birds to spot in these forests are the potoos, which look like dead stubs on tree branches. When some species of potoo sense danger, they even lift their heads to point straight up, enhancing the illusion. They sit all day on their chosen perch, and only hunt at night, sallying for large flying insects. The females lay their single egg carefully balanced on the broken-off tip of a branch, and the baby grows up looking just like an extension of the branch.

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Great Potoo. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

 

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Common Potoo. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Thanks for looking,

Lou Jost, EcoMinga Foundation.

A new species of liverwort discovered in our Rio Anzu Reserve!

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The bryophyte-covered limestone canyon of the Rio Anzu before the 2016 flood, which removed almost all of the vegetation. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

 

[Traduccion en espanol abajo]

Mosses and liverworts, collectively known as “bryophytes”,  were the first plants to emerge from the oceans onto dry land, about 300 million years ago. Many of them are still closely tied to water. Some of the most interesting bryophytes are riverside specialists adapted to regular submergence. Most bryophyte species have very wide geographic distributions, even ranging across multiple continents, since their spores are small and easily blown in the wind. Most scientists would not expect much local endemism in such a group. However, as we have also seen in orchids (whose seeds are small and spore-like), habitat specialization can lead to local endemism even in the absence of dispersal limitations or barriers. So it always pays off to look closely at places that combine unique geological and ecological factors.

The great Scottish botanist Richard Spruce was the first bryologist to look closely at the mosses and liverworts in our upper Rio Pastaza watershed, on his epic twelve-year trip from the mouth of the Amazon to the Pacific Ocean.He lived in Banos for six months, discovering many new species of mosses, liverworts, ferns, and flowering plants. Before he reached Banos from the Amazon basin, he had to cross our Rio Zunac, and then the nearby Rio Topo. As often happens, though, hard rains made it difficult to cross the Rio Zunac. He and his group of indigenous helpers managed to make the crossing, but were then trapped between the Zunac and Topo rivers as both rose to dangerous levels. They were stuck there for three days, and nearly starved to death (they ate toads to stay alive). But a botanist is never bored in a new country. While he was stuck between these two rivers he discovered the strangest bryophyte of his whole Amazon-to-Pacific expedition, a riverside liverwort which he named Myriocolea irrorata. He wrote in his journal (later published as Notes of a Botanist on the Amazon and  Andes, edited by the co-discoverer of the theory of evolution by natural selection, Alfred Russel Wallace) that it was “perhaps the most interesting bryophyte that I have ever found.”

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Myriocolea (Colura) irrorata, a remarkable epiphytic liverwort with a very restricted geographic range. This was Richard Spruce’s favorite discovery of his whole Amazon-to-Pacific twelve-year trip in the mid eighteen-hundreds. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

No one ever saw this plant again in life until Dr Rob Gradstein, then of the University of Gottingen, and his student Noelle Noske came to Banos in 2002 to search for it. They asked me to join them. Rob, Noelle, and I tried to follow Spruce’s journal. We failed to find the plant on the first day, but during our second day of searching we found lots of plants on the Rio Topo. We were tremendously excited, especially Rob! However the rediscovery was followed shortly by the news that the Rio Topo would be the site of a small hydroelectric project, which the local people opposed. Myriocolea irrorata, which was classified by the IUCN as Critically Endangered, became the emblematic species of the struggle to stop the project, but the government eventually forced it through. [Phylogenetic studies recently showed that the very unusual morphology of Myriocolea irrorata was a recently-evolved feature, and that it was actually part of the large genus Colura. Recently a new population of this species was found on the Cordillera del Condor in southeast Ecuador, far from the original population.]

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Protests against the Rio Topo hydroelectric project continued for years, partly to protect Myriocolea irrorata and the rest of the Rio Topo ecosystem. They ended when two hundred police in full riot gear forceably removed protestors who were blocking the access road. The police then escorted the first machines to the construction site. Screen shot from an amateur video.

Rob and I worked to have a bust of Richard Spruce erected here, and this became a reality in 2006, with the help of the Linnaean Society of London, Missouri Botanical Garden, the Birtish Embassy, Ghillean Prance, Raymond Stotler and Barbara Crandall-Stotler, and others. It was made by a local Banos artist, Edguin Barrera. Probably the only monument to a bryologist in all of South America!

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Bust of Richard Spruce in Rio Verde, Canton Banos, Ecuador. Photo: Bryological Times/Rob Gradstein.

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Dedication to the Spruce bust. From the Bryological Times.

On Rob’s visit to Banos in 2008, I took him to our Rio Anzu Reserve, to see if Myriocolea irrorata grew in the Rio Anzu. This is a limestone river with many interesting limestone-specialist plants. It was on these limestone cliffs that I had once found a new genus of orchid, which Gerardo Salazar and I named Quechua. On this trip Rob and I did not find any Myriocolea irrorata, but Rob did find another strange liverwort, in the genus Fossombronia, that he could not identify. Some Fossombronia (such as F. texana, found along the limestone streams of the Hill Country of central Texas) are limestone specialists (B. Crandall-Stotler, pers. com.), and this appears to be another. He collected it and began to work on its taxonomic placement. A few weeks ago, nine years later, he and his colleague Barbara Crandall-Stotler were finally confident that it was in fact a new species, still known only from the Rio Anzu. I was flattered to hear that they wanted to name it after me…

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Rob Gradstein at the moment that he discovered the new Fossombronia in 2008. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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In this 2008 photo the Fossombronia covered large areas of the rocks. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Last week, excited by this news, I went to the Rio Anzu to photograph “my” liverwort. The trip started out badly. A huge storm (said to have been a 50-year storm) had hit the area in December, washing out the aquatic park of the nearby city of Shell, and causing much flood damage. As I went up the entrance road to the Rio Anzu, , where once little forest streams quietly flowed, I saw deep bare newly-scoured canyons  filled with fallen tree trunks. The road itself eventually became impassable due to the flood damage, and I had to walk a long way to the trailhead. Inside the forest the damage continued, with big washouts and landslides. This did not bode well for the riverside vegetation I had come to see. Nevertheless there were beautiful flowers growing in the forest; I was briefly distracted by Heliconia aemygdiana and a species of Eucharis, a relative of the amaryllis.

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Heliconia aemygdiana in the Rio Anzu understory. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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Eucharis formosa(?), a large amaryllid which is common in the Rio Anzu forest. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

When I got to the rocky riverside where Rob had discovered the new Fossombronia, my worst fears were confirmed. There was almost nothing left of the thick moss layer that used to cover every surface. Most of the rocks looked and felt like they had been sandblasted, with fresh bare surfaces,  no organic material at all. The ladyslipper orchids (Phragmipedium pearcei) that were one of the highlights of this vegetation had been severely damaged, though many tattered plants still clung to the downstream sides of the rocks, held by their white newly-exposed roots.

Before the flood:

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Before the 2016 flood. Lots of bryophytes on the limestone rocks. The bridge in the background was washed out by floods even before the 2016 flood. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

After the flood:

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Bryophytes are almost gone after the 2016 flood. Many Phragmipedium plants still hang on, especially those clinging to the downstream side of the rocks. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Before the flood:

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The mossy canyon of the Rio Anzu before the flood. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

After the flood:

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After the 2016 flood, the rocks have been scraped clean by the river. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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The rocks cleaned of bryophytes by the 2016 flood. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Some of the slightly sheltered pockets in the bare rocks still had traces of green moss. I desperately searched these for “my” Fossombronia. In nearly the same place as Rob’s initial discovery in 2008, I found what was left of them. It looked like the river stripped off all their leaves, but the bases of the plants were still alive and were vigorously resprouting! I shouldn’t have worried about them. This is, after all, the rough habitat they had evolved in for millions of years.

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The new Fossombronia resprouting. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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Larger plants of the new Fossombronia. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

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The new Fossombronia resprouting after the flood. Click image to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Lou Jost/EcoMinga

 

¡Una nueva especie de hepática descubierta en nuestra Reserva Río Anzu!
IMG 01 – El cañón de piedra caliza cubierta de briófitas del Río Anzu antes de la inundación del 2016, la cual removió casi toda la vegetación. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/ Fundación EcoMinga
Musgos y hepáticas, conocidas en conjunto como “briófitas”, fueron las primeras plantas que emergieron de los océanos hacia tierra firme, hace cerca de 300 millones de años. Muchas de ellas están todavía fuertemente vinculadas al agua. Algunos de los briófitos más interesantes son especialistas ribereños adaptados a la inmersión regular. La mayoría de las especies de briófitas tienen distribuciones geográficas muy amplias, incluso abarcando múltiples continentes, ya que sus esporas son pequeñas y fácilmente arrastradas por el viento. La mayoría de los científicos no esperarían mucho endemismo local en dicho grupo. Sin embargo, como también hemos visto en orquídeas (cuyas semillas son pequeñas y similares a las esporas), la especialización del hábitat puede conducir al endemismo local incluso en ausencia de limitaciones o barreras de dispersión. Así que siempre vale la pena observar de cerca en los lugares que combinen factores geológicos y ecológicos únicos.
El gran botánico escocés Richard Spruce fue el primer briólogo en mirar de cerca a los musgos y hepáticas en nuestra cuenca alta del Río Pastaza, en su épico viaje de 12 años desde la desembocadura del Amazonas hasta el Océano Pacífico. Vivió en Baños por seis meses, descubriendo muchas especies nuevas de musgos, hepáticas, helechos y plantas con flor. Antes de llegar a Baños desde la cuenca del Amazonas, tuvo que cruzar nuestro Río Zuñac, y luego el cercano Río Topo. Como a menudo suele suceder, las fuertes lluvias hicieron difícil cruzar el Río Zuñac. Él y su grupo de ayudantes indígenas arreglaron como hacer el cruce, pero luego quedaron atrapados entre los Ríos Zuñac y Topo, ya que ambos ríos alcanzaron niveles peligrosos. Estuvieron atascados por tres días, y cerca de morir del hambre (comieron sapos para mantenerse vivos). Pero un botánico nunca se aburre en un país nuevo. Mientras él estaba atascado entre estos dos ríos, descubrió el briófito más extraño de toda su expedición del Amazonas al Pacífico, una hepática rivereña a la cual nombró Myriocolea irrorata. Él escribió en su diario (después publicado como Notes of a Botanist on the Amazon and Andes, editado por el codescubridor de la teoría de la evolución por selección natural, Alfred Russel Wallace) que esta fue “tal vez la briófita más interesante que he encontrado alguna vez”.
IMG 02 – Myriocolea (Colura) irrorata, una notable hepática epífita con un rango geográfico restringido. Este fue el descubrimiento favorito de Richard Spruce de todo su viaje de doce años de la Amazonía al Pacífio a mediados de los mil ochocientos. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Nadie volvió a ver esta planta en la vida hasta que el Dr. Robert Gradstein, entonces de la Universidad de Gottingen, y su estudiante Noelle Noske vinieron a Baños en 2002 a buscarla. Ellos me solicitaron unirme. Rob, Noelle, y yo intentamos seguir el diario de Spruce. Fallamos al encontrar la planta en el primer día, pero durante el segundo día de búsqueda encontramos bastantes plantas en el Río Topo. Estábamos tremendamente emocionados ¡Especialmente Rob! Sin embargo el redescubrimiento fue seguido de cerca por las noticias de que el Rio Topo sería el lugar para un pequeño proyecto hidroeléctrico, al cual la población local se oponía. Myriocolea irrorata, que fue clasificada por la IUCN como En Peligro Crítico, se volvió una especie emblemática en la lucha para detener el proyecto, pero eventualmente el gobierno forzó su aprobación. [Estudios filogenéticos han mostrado últimamente que la morfología inusual de Myriocolea irrorata fue una característica evolutiva reciente, y que de hecho era parte del gran género Colura. Hace poco una nueva población de esta especie fue encontrada en la Cordillera del Cóndor en el sureste de Ecuador, lejos de la población original].
IMG 03- Las protestas en contra del proyecto hidroeléctrico Río Topo continuaron durante años, en parte para proteger Myriocolea irrorata y al resto del ecosistema del Río Topo. Terminaron cuando doscientos policías con todo el equipo antidisturbios removieron a la fuerza a los manifestantes que estaban bloqueando el camino de acceso. La policía entonces escoltó las primeras maquinarias al sitio de la construcción. Captura de pantalla de un video amateur.
Rob y yo trabajamos para erigir un busto de Richard Spruce aquí, y esto se hizo realidad en 2006, con ayuda de la Sociedad Linneana de Londres, el Missouri Botanical Garden, la embajada Británica, Ghillean Prance, Raymond Stotler y Barbara Crandall-Stotler, y otros. Fue hecho por un artista local de Baños, Edguin Barrera. ¡Probablemente el único monumento de un briólogo en toda sudamérica!
IMG 04 – Busto de Richard Spruce en Río Verde, Cantón Baños, Ecuador. Fotografía: Bryological Times/Rob Gradstein.
IMG 05 – Dedicatoria al busto de Spruce. De Bryological Times.
En la visita de Rob a Baños en 2008, lo llevé a nuestra Reserva Río Anzu, para ver si Myriocolea irrorata crecía en el Río Anzu. Este es un río de piedra caliza con muchas plantas interesantes especialistas para este tipo de piedra. Fue en estos acantilados de piedra caliza que encontré una vez un nuevo género de orquídea, a la cual Gerardo Salazar y yo nombramos Quechua. En este viaje, Rob y yo no encontramos ninguna Myriocolea irrorata, pero Rob encontró otra hepática rara, en el género Fossombronia, que él no pudo identificar. Algunas Fossombronia  (como por ejemplo F. texana, encontrada a lo largo de ríos de piedra caliza del Hill Country de Texas central) son especialistas para piedra caliza (B. Crandall-Stotler, comunicación personal), y esta especie parece ser otra. Él la colectó y comenzó a trabajar en su ubicación taxonómica. Unas pocas semanas atrás, nueve años después, él y su colega Barbara Crandall-Stotler finalmente estaban seguros de que, en efecto, era una nueva especie, conocida todavía solo para el Río Anzu. Yo estaba halagado de oír que ellos querían nombrarla por mi.
IMG 06 – Rob Gradstein al momento que descubrió la nueva Fossombronia en 2008. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
IMG 07 – En esta foto de 2008 la Fossombronia cubría grandes áreas de las rocas. Haga click para agrandar la imagen. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
La semana anterior, emocionado por estas noticias, fui a Rio Anzu para fotografiar “mi” hepática. El viaje empezó mal. Una fuerte tormenta (se dice que ha sido una tormenta de 50 años) azotó el área en Diciembre, arrasando el parque acuático en la cercana ciudad de Shell y causando muchos daños por inundaciones. A medida que subía por el camino de entrada al Río Anzu, donde una vez los pequeños arroyos del bosque fluían silenciosamente, vi cañones profundos recién descubiertos, llenos de troncos de árboles caídos. El camino por sí mismo eventualmente se volvió infranqueable debido al daño de la inundación, y tuve que caminar un largo trecho hasta el comienzo de un sendero. Dentro del bosque, el daño continuaba, con grandes lavados y deslizamientos de tierra. Esto no fue un buen augurio para la vegetación ribereña que había venido a ver. Sin embargo, hubo hermosas flores creciendo en el bosque; yo fui brevemente distraído por Heliconia aemygdiana y una especie de Eucharis, un pariente de la amarilis.
IMG 08 – Heliconia aemygdiana en el sotobosque de Río Anzu. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
IMG 09 – Eucharis formosa(?), una gran Amaryllidaceae que es común en el bosque del Río Anzu. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Cuando llegué a la orilla rocosa donde Rob redescubrió la nueva Fossombriona, mis peores miedos fueron confirmados. No quedaba casi nada de la gruesa capa de musgo que solía cubrir cada superficie. Muchas de las rocas se veían y sentían como si hubieran sido pulidas con arena, con superficies desnudas y frescas, sin material orgánico en absoluto. Las orquídeas ladyslipper (Phragmipedium pearcei) que fueron uno de los aspectos más destacados de esta vegetación habían sido severamente dañados, aunque muchas plantas andrajosas todavía se aferraban a los lados aguas abajo de las rocas, sostenidas por us raíces blancas recién expuestas.
Antes de la inundación:
IMG 10 – Antes de la inundación del 2016. Varias briófitas en las rocas de piedra caliza. El puente en el fondo fue lavado por las inundaciones incluso antes de la inundación del 2016. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Después de la inundación
IMG 11 – Las briófitas casi se fueron después de la inundación de 2016. Muchas plantas de Phragmipedium todavía se mantienen, especialmente aquellas que se aferran al lado de las rocas aguas abajo. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Antes de la inundación:
IMG 12 -El cañón del Río Anzu con musgo antes de la inundación. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Después de la inundación:
IMG 13 – Después de la inundación de 2016, las rocas han sido raspadas limpiamente por el río. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
IMG 14 – Las rocas libres de briófitas por la inundación de 2016. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Algunas de los agujeros que actúan como pequeños refugios en las rocas desnudas todavía tenían rastro de musgo verde. Desesperadamente busqué en estos por “mi” Fossombronia. Cerca del lugar del descubrimiento inicial de Rob en 2008, encontré lo que quedaba de ellos. Parecía que el río los había despojado de todas sus hojas, ¡Pero las bases de las plantas seguían vivas y estaban rebrotando vigorosamente! No debería haberme preocupado por ellos. Este es, después de todo, el hábitat áspero en el que han evolucionado por millones de años.
IMG 15 – El nuevo rebrote de Fossombronia. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
IMG 16 – Plantas más grandes de Fossombronia. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
IMG 17 – El nuevo Fossombronia rebrotando después de la inundación. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
Lou Jost / EcoMinga
Traducción: Salomé Solórzano Flores