Visit to our Rio Zunac magnolias



Trunk of one of our Magnolia trees. Photo: Joachim Gratzfeld.

I’ve written often about our exciting new magnolia species. Our first two undescribed species were discovered in our Rio Zunac Reserve, and they were recently described by Dr Antonio Vazquez (Mexico) as Magnolia vargasiana and M. llanganatensis.

We got a grant from Botanical Gardens Conservation International (BGCI), London, to try to enrich our populations of these species, which do not appear to be reproducing well. Last month Dr Joachim Gratzfeld of BGCI came to see our famous Magnolias for himself. He was guided by our  reserve caretakers Luis and Fausto Recalde, who are also co-authors with Dr Vazquez on the scientific papers describing the new Magnolias.


Joachim Gratzfeld photographing plants in the reserve. Photo: Fausto Recalde/EcoMinga.


Fausto Recalde with rotten magnolia buds. Photo: Joachim Gratzfeld.


These Magnolia species, like many other neotropical Magnolias, have flowers that open briefly at night and then close before dawn, trapping their pollinator inside. The next night, the flower opens again and releases its pollinator, now thoroughly covered in pollen. This secret drama unfolds each night in the top of the forest canopy, unseen by human eyes. The only way a visitor can see the process is for someone to climb the trees and bring down some ready-to-open buds. These can be kept in water and will open the following night if they are mature enough.


The buds of Magnolia llanganatensis high in the canopy. Photo: Luis Recalde/EcoMinga.


Luis and Fausto are expert tree climbers, and were able to climb our giant trees to bring Joachim some buds of each species. (By the way, our grant from BGCI is for buying static climbing rope and harnesses to set up a safe system, so that anyone can reach the canopy of these magnolias and work on their pollination and propagation. We will deploy this system in late December.)


Luis and Fausto Recalde examining the crown of a tree with their camera zoom. The gold tubes attach together and have clippers at their tip, which can be pulled closed by a string. Photo: Joachim Gratzfeld.


Luis Recalde climbing a magnolia. Photo: Joachim Gratzfeld.


Luis Recalde (right) and Fausto Recalde studying magnolia buds. Photo: Joachim Gratzfeld.


Magnolia vargasiana bud starts to open. Photo: Joachim Gratzfeld.


As the flower opens it frees its trapped pollinators, such as the flea beetle at the base of this flower. Photo: Joachim Gratzfeld.


Magnolia vargasiana  opening. Photo: Joachim Gratzfeld.


Magnolia vargasiana fully open. Only a handful of humans have ever seen this. Photo: Joachim Gratzfeld.

A trip to the Rio Zunac Reserve always has surprises in store, no matter what a visitor comes for. Joachim’s visit was no exception. He  had to climb some gentle mountains to reach the Magnolias, and at his highest point he had reached a poorly-known forest where other trees besides the Magnolias were newly-discovered or, in a few cases, still unknown to science. By chance Joachim came across a tree with large intense wine-purple flowers in the genus Meriania, a member of the large and important family known to botanists as the Melastomataceae. We had first seen this species a few years ago in the same area, and I sent pictures to experts but no one could identify it. There was also another species in the same genus, Meriania, which David Neill and I had discovered in this same forest fourteen years ago. This was Meriania aurata, one of the most spectacular trees in the world, which I have written about before.


Meriania aurata. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

In addition to exciting trees, Joachim visited our Black-and-chestnut Eagle (Spizaetus isidori) nest and saw the baby, nearly ready to leave the nest.


Black-and-chestnut Eagle adult and young at their nest in the reserve. Photo: Fausto Recalde/EcoMinga.

There were lots of other birds, and many species came to feed on the fruits of some melastomes that the guards had planted around our cabin and in old pastures:


Immature male Green-and-black Fruiteater eating melastome berries. Photo: Luis Recalde/EcoMinga


Golden Tanager eating melastome berries. The guards planted these melastomes here to attract birds. Photo: Luis Recalde/EcoMinga.


Golden-winged Manakin, rarely seen in the reserve. Photo: Luis Recalde/EcoMinga.

Joachim found an unusual fern, Ophioglossum palmatum. It makes big rubbery hand-shaped leaves that look nothing like a typical fern, with club-shaped spore-bearing structures growing from the leaf margins. This fern is very seldom encountered here, but it has a very wide distribution that even reaches into southern Florida in the US.


The weird fern Ophioglossum palmatum. Note the spore-bearing finger-like projections where the leaf tapers into its stem. Photo: Joachim Gratzfeld.


The forest interior. Photo: Joachim Gratzfeld.

Lou Jost, EcoMinga Foundation.

Frog fanciness


Pristimantis katoptroides in our Rio Zunac Reserve. Photo: Fausto Recalde/EcoMinga.

A recent trip to the Rio Zunac Reserve turned up some beautiful frogs in the genus Pristimantis. This is the largest genus of vertebrates, and its local diversity in our area is staggering. Most of them seem nondescript at first glance, but many of them have bright species-specific “flash colors” on their sides, bellies, or inner thighs. This lovely P. katoptroides photographed  by our forest guard Fausto Recalde is an example. Its inner thighs are an intense indigo blue:


Pristimantis katoptroides in our Rio Zunac Reserve showing blue flash pattern. Photo Juan Pablo Reyes/EcoMinga.

Here is another Pristimantis found on an earlier trip to the forests adjacent to the reserve, which we are raising money to purchase. This one has dramatic yellow stripes on its inner thighs and sides . Juan Pablo says that this is almost certainly a new species!


Possible new species of Pristimantis in our Rio Zunac Reserve. Photo Juan Pablo Reyes/EcoMinga.

The eyes can also be very colorful, as in this Pristimantis eriphus found on the same trip as the P. katoptroides:


Pristimantis eriphus in our Rio Zunac Reserve. Photo Juan Pablo Reyes/EcoMinga.

This is probably the same species, from our Cerro Candelaria Reserve:


Pristimantis eriphus? [Edit 10 Dec 2016: Juan Pablo tells me that this is actually a new frog currently being described] in our Cerro Candelaria Reserve. Photo: Alejandro Arteaga/TropicalHerping

Here’s Pristimantis galdi from the Rio Zunac Reserve with green eyes:


Pristimantis galdi in our Rio Zunac Reserve. Photo: Javier Aznar/TropicalHerping.

Here’s a Pristimantis lacrimosus with copper eyes:


Pristimantis lacrimosus from our Rio Anzu Reserve. Photo: Alejandro Arteaga/TropicalHerping.

Lou Jost, EcoMinga Foundation.

Two of our new Magnolias are spotlighted in the Ecuadorian national press; and a fourth new species of Magnolia is found in our Dracula Reserve


Magnolia vargasiana with flea beetle pollinator. Click caption to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Over the weekend one of the largest newspapers in Ecuador ran a nice story about the two new species of Magnolia discovered in our Rio Zunac Reserve some years ago. The article quotes David Neill explaining the remarkable story of the recent explosion of Latin American discoveries in this genus: “As of two years ago only five species of magnolia were known from Ecuador; now there are 23.”

The article notes that Fundacion EcoMinga protects the two newly-discovered species, M. llanganatensis and M. vargasiana. Our “Keepers of the Wild” reserve guards played a crucial role in their discoveries and are co-authors of the scientific articles describing these species.


Magnolia llanganatensis. Click caption to enlarge. Photo: Lou Jost.

David mentions that many Magnolia species are endangered, but that these two species are safe thanks to our foundation.

The article only mentions two of our species, but as readers of this blog know, our guards had recently found a third undescribed species, in our new Forests in the Sky reserve near Banos, very close to the Rio Zunac Reserve where the other two Magnolias were found. That species had originally been discovered somewhat north of there, and is currently being described.

But that’s still not the end of it! Last month Alvaro Perez of the Universidad Catolica found a new population of an undescribed Magnolia in our Dracula Reserve in northwest Ecuador. That species was originally discovered near Mindo in west-central Ecuador. I suspect we will still discover one or two more new species in our reserves. But even just these four make our reserve system one of the richest in South America for this genus.

Here is the Spanish text of the article:

En Ecuador se descubrieron dos magnolias

” Científicos de la Universidad Estatal Amazónica (UEA) y de la Fundación Ecominga descubrieron dos especies de plantas del género magnolia. Este grupo de árboles es uno de los antepasados más antiguos de las plantas con flor (angiospermas). Son fósiles vivientes que colonizaron la Tierra en la era de los dinosaurios, hace 70 millones de años.
Los árboles miden entre 11 y 27 metros de altura.

Tienen flores grandes que pueden alcanzar los 30 cm de ancho y algunas tienen hasta 50 pétalos, aunque el número varía entre especies e individuos. 
¿Por qué tantos pétalos? Las primeras flores evolucionaron de una especie de piñas características de las plantas de la época del Cretácico. Así lo explicó David Neill, uno de los investigadores del estudio.
 El descubrimiento de especies de magnolia es esencial para estudiar el origen y la evolución de las plantas con flor. En el mundo existen alrededor de 170 especies de este género. 
En la última década, se ha descubierto un gran número de especies neotropicales. Ahora las magnolias que se encuentran en el Nuevo Mundo han aumentado de un tercio a casi la mitad de todos los especímenes a escala mundial.

“Hace dos años se conocían apenas cinco especies de magnolia en Ecuador; ahora son 23”, cuenta Neill. Agrega que esta es una demostración de las pocas investigaciones que se han realizado del género.
 El Ecuador es el país neotropical con más especímenes por área. En especial la región de Zamora Chinchipe, la cual alberga nueve especies por ­cada 10 000 km². 
El descubrimiento de los dos nuevos árboles fue inesperado. Los científicos habían encontrado las flores de los especímenes durante un muestreo en la Cordillera de los Llanganates, en el 2014. Las archi­varon, guardando su secreto en el herbario de la UEA.

Meses más tarde, el botánico mexicano Antonio Vázquez las identificó como dos nuevas especies de plantas únicas en el mundo. A la primera, los científicos la llamaron Magnolia vargasiana, nombrada en honor al rector de la UEA, Julio César Vargas. Las segunda recibió el nombre del lugar donde la encontraron: Magnolia llanganatensis. 
Magnolia vargasiana tiene hojas más puntiagudas que la llanganatensis. Esta última, publicada recientemente como nueva especie, tiene frutos rojos, su flor mide 3 centímetros y posee seis pétalos.

Las dos especies son endémicas de un área limitada de la cordillera central de los Llanganates. Es decir, no se encuentran en ninguna otra parte del mundo. 
Ambas habitan dentro de un área protegida por la Fundación Ecominga, por lo que según Neill no presentan ninguna amenaza, al contrario de otras especies.

Un estudio -realizado por Vázquez y sus colegas- afirma que un 26% de las magnolias del neotrópico se encuentra amenazado de extinción, según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación (UICN).
El género magnolia es de origen norteamericano. Este migró a Europa, Asia y Sudamérica. Después de miles de años se extinguió en Europa, dejando solo restos fósiles de su existencia.

Actualmente, debido a la degradación del hábitat, muchas especies de estos fósiles vivientes ya no existen en estado natural . 
En Asia y América, este grupo de árboles tiene una importancia económica y cultural. Su madera es cotizada por ser dura. Muchas especies 
se siembran con fines ornamentales. Otras se utilizan para la industria farmacéutica y la de perfumes.”

Este contenido ha sido publicado originalmente por Diario EL COMERCIO en la siguiente dirección:
Lou Jost
Fundacion EcoMinga

Carnegie Airborne Observatory visits our area


Carnegie Airborne Observatory image of rainforest trees; different colors represent different spectral fingerprints. Click picture to enlarge. Image: Carnegie Institution for Science.

The Carnegie Institution for Science is a unique private organization devoted to advanced study of the earth, life, and the universe. The pioneer cosmologist Edwin Hubble (“Hubble constant”), geologist Charles Richter (“Richter scale”), geneticist Barbara McClintock, and many Nobel laureates from several different disciplines are or were Carnegie investigators. The institution has instruments orbiting Mercury, is a lead partner in constructing the world’s biggest telescope in Chile, and has one of the world’s most sophisticated ecological monitoring devices, the Carnegie Aerial Observatory (CAO). This is a two-engine 20-passenger plane that Greg Asner and colleagues has fitted with millions of dollars worth of specially-designed lasers and spectrometers. It can sample hundreds of thousands of hectares of forest per day, using LIDAR to build a 3-dimensional model of the forest’s trees with 8 cm resolution. At the same time as it acquires LIDAR data, it also samples the spectral properties of light reflected from the vegetation, gathering reflectance information at hundreds of different wavelengths (colors). This spectral data gives information about the chemical and physical properties of the leaves, and also provides a spectral fingerprint that can later be matched to field-collected spectral fingerprints from known species of trees. Some  trees have such distinctive fingerprints that they can be identified to species with this data; more commonly, they can be identified to genus, though sometimes only to family. The detailed structural, chemical and taxonomic data acquired by the CAO would be impossible to gather at the landscape level by any other method, and Greg’s work is dramatically expanding the range of questions that ecologists can ask about forest ecosystems.


Carnegie aerial observatory rainforest image: 3-D Lidar combined with spectral signal. Image: Carnegie Institution for Science.

Last year Greg had planned to use our mosaic of forests as reference sites for a study of Andean forests on different geological substrates and elevations.  Greg and his partner Robin Martin visited our Rio Zunac Reserve, his flight plans got approved by the Ecuadorian authorities, and everything seemed ready to go, but in the end he was not allowed to bring the plane into the country. This year, however, Greg was able to bring the plane in for a more modest ten-day study of Amazonia. The plane’s home for those ten days was the military base in Shell, a town in the upper Rio Pastaza watershed near our Rio Anzu Reserve. One of the CAO’s flight transects covered a two-kilometer wide strip from west to east (high to low) through our area, perhaps including parts of up to four of our reserves. This will be a very valuable data set that will teach us a great deal about the structure and diversity of these forests. However, it will take about a year to fully process the data, so we’ll have to be patient.


The Carnegie Airborne Observatory parked at the Shell military base. Our reserves are in the mountains in the background. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

The president of the Carnegie Institution for Science, Matt Scott, is a well-known geneticist and serious photographer. He came t0 Ecuador last month to fly with Greg, but first he wanted to visit some of our reserves. Our endangered Black-and-chestnut Eagles (Spizaetus isidori) were nesting again in our Rio Zunac Reserve after last year’s tragic nest failure, so this was a once-in-a-lifetime opportunity to observe the species as it went about its business.

I picked him up in the Quito airport. The trip from Quito to Banos was picturesque as always. The glacier of Cotopaxi was covered in a layer of fresh volcanic ash, and small puffs of ash and vapor were still rising up from the crater as we drove past it.


Cotopaxi’s glaciers covered in fresh ash. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.



Close to sunset as we neared Banos after passing through a rainstorm. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

The next day we had an appointment with the Black-and-chestnut Eagles at 10am-11am. Our guards told us the parents  usually brought prey to the baby at that time, but were otherwise rarely seen around the nest. The nest is about 3-4 hours away from the road, after a forty minute drive from Banos, so we had to get up early and rush out there. It was hard to keep up  a good pace, since beautiful things kept distracting us. Still, we managed to get to the nest observation spot at almost exactly 11:00, and sure enough, there was the adult in the nest, along with the chick and something dead. The adult flew off almost immediately but shortly returned to feed on the prey item while the sated chick slept. The other adult was also nearby and both called frequently. We spent an hour watching them. It was a wonderful thing to see.


This was the view when Matt got to my house to start our trip to the Rio Zunac. Volcan Tungurahua with a lenticular cloud against a crystal sky, a great way to start the day. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Morning fog over the Rio Pastaza. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Black-and-chestnut Eagle (Spizaetus isidori) at its nest in our Rio Zunac Reserve. Photo: Matt Scott.


We saw several Highland Motmots. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Torrent Ducks on the Rio Zunac distracted us throughout the day. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


We found this crazy katydid at the end of our walk. Click picture to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Butterflies and hesperids taking salts from the sand along the Rio Zunac. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Matt chills out in the Rio Zunac after our hike. Click picture to enlarge. Photo: Lou Jost.


The next day we went to our Rio Anzu Reserve near the Shell airport and the CAO. That reserve is not very rich in big stuff, but there are so many interesting small things that it is hard to take ten steps without stopping for photos. We eventually got to the Rio Anzu river and the magnificent fossil-bearing limestone formations capped with ladyslipper orchids (Phragmipedium pearcei). Though it was getting late, Matt asked to stay longer. I always like to hear that from a visitor!!


Matt photographing the limestone. Click picture to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


The limestone formations along the Rio Anzu, covered with orchids. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Phragmipedium pearcei, a ladyslipper orchid, on the limestone. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Riodinid butterfly in the Rio Anzu Reserve. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Large hairy caterpillar. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Me in bamboo forest along the Rio Anzu. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

Then we went to the military base to see the CAO. Security was tight and the military were not eager to let a pair of muddy rubber-booted gringos walk through their installations. Nevertheless we were able to talk our way through the multiple layers of officials who scrutinized us. But we didn’t want to ruffle any feathers so when we finally got to the plane, we just took a quick look at it and went back (still under military escort, but actually a very friendly one).


CAO at the military base. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

By the time we got to Greg and Robin’s hotel in nearby Puyo it was already dark. Greg was sitting at a table outside working on maps in his laptop, and he showed me the transects he had flown so far. I went back to Banos that night but Matt stayed and got to fly in the CAO over the following days. Lucky man!


Matt (left) and Greg happy to be in the air. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


The Rio Pastaza broadens and meanders as it leaves our mountains and enters Amazonia. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.



The Amazon basin from the CAO. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.



More of the Amazon basin from the CAO. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

Matt, thanks very much for your visit! It was an honor for us to show you our forests.

Lou Jost

Fundacion EcoMinga



El Observatorio Aerotransportado Carnegie visita nuestra área


IMG 01 – Imágenes del Observatorio Aerotransportado Carnegie de árboles de bosque lluvioso; diferentes colores representan diferentes firmas espectrales. Haga click en la imagen para agrandar.
El Instituto para la Ciencia Carnegie es una organización privada única dedicada al estudio avanzado de la tierra, la vida y el universo. El cosmólogo pionero Edwin Hubble (“constante de Hubble”), el geólogo Charles Ritcher (“Escala de Ritcher”), la genetista Bárbara McClintock y muchos otros premios Nobel de diversas disciplinas son o fueron investigadores de Carnegie. La institución tiene instrumentos orbitando Mercurio, es un patrocinador líder en la construcción del telescopio más grande del mundo  en Chile, y tiene uno de los más sofisticados dispositivos de monitoreo ecológico, el Observatorio Aéreo Carnegie (CAO). Este es un avión bimotor de veinte pasajeros que Greg Asner y sus colegas han adaptado con millones de dólares en láseres y espectrómetros especialmente diseñados. Puede muestrear cientos de miles de hectáreas de bosque por día, usando LIDAR para construir un modelo tridimensional de los árboles del bosque con 8 cm de resolución. Al mismo tiempo que adquiere datos LIDAR, también toma muestras de las propiedades espectrales de la luz reflejada por la vegetación, recolectando información de reflectancia en cientos de diferentes longitudes de onda (colores). Estos datos espectrales brindan información acerca de las propiedades físicas y químicas de las hojas, y también provee una firma espectral que puede ser después emparejada para las firmas espectrales colectadas en campo de especies de árboles conocidas. Algunos árboles tienen firmas distintivas que pueden ser identificadas a nivel de especies con estos datos; más comúnmente, ellos pueden identificar el género, aunque a veces solo a familia. Los datos estructurales, químicos y taxonómicos detallados obtenidos por la CAO serían imposibles de recopilar a nivel de paisaje por cualquier otro método, y el trabajo de Greg está ampliando drásticamente la gama de preguntas que los ecologistas pueden hacer acerca de los ecosistemas forestales. 
IMG 02 – Imagen del bosque lluvioso del Observatorio Aéreo Carnegie: Lidar 3-D combinado con la firma espectral. Imagen: Instituto para la ciencia Carnegie
El año anterior, Greg había planeado usar nuestro mosaico de bosques como sitios de referencia para un estudio de los bosques Andinos en diferentes sustratos geológicos y elevaciones. Greg y su compañero Robin Martin visitaron nuestra Reserva Río Zuñac, su vuelo planeaba ser aprobado por las autoridades ecuatorianas, y todo parecía estar listo para arrancar, pero al final no fue permitido traer el avión al país. Este año, de todos modos, Greg pudo traer el avión en un estudio más modesto de diez días de la Amazonía. El hogar del avión durante esos diez días fue la base militar en Shell, una ciudad en la cuenca alta del río Pastaza, cerca de nuestra Reserva Río Anzu. Uno de los transectos de vuelo de CAO cubrió una banda de dos kilómetros de ancho de este a oeste (alto a bajo) a través de nuestra área, quizás incluyendo partes de más de cuatro de nuestras reservas. Este será un conjunto de datos muy valioso que nos enseñará mucho acerca de la estructura y diversidad de estos bosques. De todos modos, tomará casi un año para procesar los datos completamente, así que tendremos que ser pacientes. 
IMG 03 – El Observatorio Aerotransportado Carnegie estacionado en la base militar de Shell. Nuestras reservas están en las montañas del fondo *del último plano*. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
El presidente del Instituto para la Ciencia Carnegie, Matt Scott, es un genetista bien conocido y un fotógrafo serio. Él vino a Ecuador el mes anterior para volar con Greg, pero primero quiso visitar algunas de nuestras reservas. Nuestra Águila Andina (Black-and-chestnut Eagles / Spizaetus isidori) estaba anidando de nuevo en nuestra Reserva Río Zuñac después del trágico fracaso del nido del año pasado, así que esta fue una oportunidad única en la vida para observar la especie mientras realizaba sus actividades *mientras estaba en lo suyo*. 
Lo recogí del aeropuerto de Quito. El viaje de Quito a Baños fue pintoresco como siempre. El glaciar de Cotopaxi fue cubierto en una capa de fresca ceniza volcánica, y pequeñas bocanadas de ceniza y vapor todavía se elevaban desde el cráter cuando lo pasamos
IMG 04 – Glaciares del Cotopaxi cubiertos con ceniza reciente. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 05 – Cerca de la puesta de sol a medida que nos acercábamos a Baños, después de pasar a través de una tormenta lluviosa. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Al siguiente día tuvimos una cita con el Águila Andina entre las 10 am y 11 am. Nuestros guardabosques nos dijeron que los padres usualmente traían presas al pichón a esa hora, pero de otra forma rara vez se veían alrededor del nido. El nido está a unas tres o cuatro horas de la carretera, después de un viaje de cuarenta minutos en coche desde Baños, así que tuvimos que levantarnos temprano y salir corriendo. Era difícil mantener un buen ritmo, ya que las cosas bonitas nos distraían. Aún así, logramos llegar al lugar de observación del nido casi exactamente a las 11:00 y, efectivamente, estaba el adulto en el nido, junto con el polluelo y con algo muerto. El adulto voló casi de inmediato, pero regreso prontamente para alimentarse de la presa mientras el polluelo dormía. El otro adulto también estaba cerca y ambos llamaban con frecuencia. Pasamos una hora mirándolos. Fue maravilloso de ver.
IMG 06 – Esta era la vista cuando Matt llegó a mi casa para comenzar nuestro viaje al Río Zuñac. El volcán Tungurahua con una nube lenticular contra un cielo cristalino, una excelente manera de comenzar el día. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 07 – La niebla matutina sobre el Río Pastaza. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 08 – Águila andina (Black-and-chestnut Eagles / Spizaetus isidori) en su nido en nuestra Reserva Río Zuñac. Fotografía: Matt Scott.
IMG 09 – Vimos bastantes Momotos montañeros (Highland Motmots / Momotus aequatorialis). Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 10 – Patos torrenteros (Torrent Ducks / Merganetta armata) en Río Zuñac nos distrajeron a lo largo del día. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 11 – Encontramos este loco saltamontes longicorno (katydid) al final de nuestra caminata. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 12 – Mariposas y hespéridos tomando sales de la arena a lo largo del Río Zuñac. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 13 – Matt se relaja en el Río Zuñac después de nuestra caminata. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost
Al día siguiente fuimos a nuestra Reserva Río Anzu cerca del aeropuerto de Shell y el CAO. Esa reserva no es muy rica en cosas grandes, pero hay tantas cosas pequeñas interesantes que es difícil dar diez pasos sin detenerse a tomar fotos. Finalmente llegamos al Río Anzu y las magníficas formaciones de piedra caliza con fósiles coronadas con orquídeas zapatito (Phragmipedium pearcei). Aunque se estaba haciendo tarde, Matt pidió quedarse más tiempo. ¡Siempre me gusta escuchar eso de un visitante!
IMG 14 – Matt fotografiando la piedra caliza. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 15 – Las formaciones de piedra caliza a lo largo de Río Anzu, cubierto con orquídeas. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 16 – Phragmipedium pearcei, una orquídea zapatito, en la piedra caliza. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 17 – Mariposa Riodinida en la Reserva Río Anzu. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 18 – Oruga de pelos largos.  Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 19 – Yo en el bosque de bambú a lo largo del Río Anzu.  Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Entonces fuimos a la base militar para ver el CAO. La seguridad era estricta y los militares no estaban ansiosos por dejar que un par de gringos embarrados con botas de goma caminaran por sus instalaciones. Sin embargo, pudimos seguir nuestro camino a través de las múltiples capas de funcionarios que nos escudriñaron. Pero no queríamos agitaragitar el gallinero, así que cuando finalmente llegamos al avión, le echamos un rápido vistazo y regresamos (todavía bajo la escolta militar, pero muy amistosa en realidad)
IMG 20 – CAO en la base militar.  Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Cuando llegamos al hotel de Greg y Robin en el cercano Puyo, ya estaba oscuro. Greg estaba sentado en una mesa fuera trabajando en mapas en su computadora portátil, y me mostró los transectos que había volado hasta ese momento. Volví a Baños esa noche, pero Matt se quedó y pudo volar en el CAO durante los días siguientes. ¡Hombre con suerte!
IMG 21 – Matt (izquierda) y Greg felices de estar en el aire. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 22 – El Río Pastaza se ensancha y serpentea al dejar nuestras montañas y entrar en la Amazonía. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 23 – La cuenca amazónica desde el CAO. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 24 – Más de la cuenca amazónica desde el CAO. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Matt, ¡muchas gracias por tu visita! Fue un honor para nosotros mostrarles nuestros bosques
Lou Jost, Fundación EcoMinga
Traducción: Salomé Solórzano Flores

Our second new Magnolia is now officially described and published: Magnolia llanganatensis

New Magnolia species #1. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Magnolia llanganatensis, currently known only from our Rio Zunac Reserve and no place else in the world. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

[Traduccion en espanol abajo]

I’ve written often here (see this, this, and this) about the tree genus Magnolia. Until very recently, everyone thought that the center of diversity of the family Magnoliaceae was Asia, and that Latin America was an evolutionary backwater with relatively few species. Only five species were known from Ecuador in 1999 (Perez 2015). Nevertheless, adventurous botanists are suddenly finding, over the last twenty years, that the unexplored mountains and forests of Latin America are peppered with rare, locally endemic Magnolia species. It now looks like Latin America may have as many Magnolia species as Asia. Ecuador alone now has at least 23 species (Perez 2015), with 17 of these new species discovered just since 2012! Our Banos-area reserves are good examples of this trend. On a single trail in our Rio Zunac Reserve, as of 2014 there were three undescribed species of Magnolia, all very rare.

The first of these three to be described was Magnolia vargasiana, published in late 2015 by Dr Antonio Vazquez, visiting from Mexico, and his colleagues. Our reserve guard, Luis Recalde, was a coauthor on that paper. Now the second species, named Magnolia llanganatensis after the Llanganates mountains, has just been published by Dr. Vazquez’ team. This time our forest guardian Fausto Recalde is one of the coauthors. Both of the Recaldes earned the honor, since they risked their livese to free-climb these tall trees to obtain the flower buds needed for their identification and description. These particular neotropical Magnolia (section Talauma, subsection Talauma) only flower at night, so flower buds have to be brought down and nurtured and watched until, at dusk, they pop open and fill our scientific station with an exotic fragrance like some imaginary tropical fruit.

Universidad Estatal Amazonica professor Dr Antonio Vazquez, expert on Neotropical magnolias, explaining evolution at our Rio Zunac scientific station. Dr Vazquez discovered two new species of Magnolia near this station, and last week confirmed the presence of a third newly-described species there. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Universidad Estatal Amazonica visiting professor Dr Antonio Vazquez, expert on Neotropical magnolias, explaining evolution at our Rio Zunac scientific station. Dr Vazquez is largely responsible for the new attention this genus is receiving in Latin America. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Luis high in the tallest Magnolia llanganatensis, free-climbing the thick hanging root just to the right of the trunk, in order to obtain a flower bud. He is about 3/4 of the way up in this photo; click to enlarge if you can't spot him. He is about to reach the hardest part, the transfer from the vertical root to the horizontal tree branch. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Luis high in the tallest Magnolia llanganatensis, free-climbing the thick hanging root of a hemi-epiphyte just to the right of the trunk, in order to obtain a flower bud. He is about 3/4 of the way up in this photo; click to enlarge if you can’t spot him. He is about to reach the hardest part, the transfer from the vertical root to the horizontal tree branch. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Luis Recalde collecting specimens in the canopy for Dr Vazquez. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Luis Recalde collecting specimens in the canopy for Dr Vazquez. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

 Click to enlarge. Yajaira Malucín and Efren Merino-Santi, students at the Universidad Estatal Amazonica, in the Magnolia habitat of our Rio Zunac Reserve. Yajaira holds the precious flower buds of M. llanganatensis collected in the canopy by Luis and Fausto Recalde, our reserve guards. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Click to enlarge. Yajaira Malucín and Efren Merino-Santi, students at the Universidad Estatal Amazonica, in the Magnolia habitat of our Rio Zunac Reserve. Yajaira holds the precious flower buds of M. llanganatensis collected in the canopy by Luis and Fausto Recalde, our reserve guards. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Here is the bud we will watch as it opens later that evening. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Here is the bud we will watch as it opens later that evening. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

The opening bud of what would later be named Magnolia llanganatensis. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

The opening bud of what would later be named Magnolia llanganatensis. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

I found these social caterpillars on the leaves of Magnolia llanganatensis. I tried to raise them to obtain the adults,but the magnolia leaves did not stay fresh long enough. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

I found these social caterpillars on the leaves of Magnolia llanganatensis. I tried to raise them to obtain the adults,but the magnolia leaves did not stay fresh long enough. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

We now know quite a bit more about the population of this tree, thanks to an independent study project done a few months ago by Jaelyn Bos, a student from the US who participated in the biology program of the School for International Training here in Ecuador. She and our reserve caretaker Fausto Recalde spent two weeks searching within 20 meters on either side of our trails near the known trees of this species, hoping to find more. Only four new trees was found, bringing the total to ten, in three clusters separated from each other by up to a kilometer. Strikingly, all of these trees were found in a narrow band of elevation from 1730m to 1860m. The elevation band from 1799-1820m contained seven of the ten individuals. A previous survey by John Clark, David Neill, and University of Alabama students (who found the original M. llanganatensis trees) carefully sampled a quarter-hectare of forest at 2100m elevation just up the trail from the original M. llanganatensis site, and did not find any there, though they did find two other, different new Magnolias in that higher plot. Magnolia llanganatensis thus appears to be extremely fussy about the elevation where it will grow. The two species found in the 2100m plot also seem to be hyper-specialists in a particular elevation, since no individuals of those species were found in the elevation band occupied by M. llanganatensis. This is a surprising degree of altitudinal specialization for cloud forest trees, though we see this same pattern in many of the area’s orchids and other non-woody species.

Jaelyn attempted to characterize the trees’ locations using climate and physical data, and then use ArcGIS computer software to predict where else the species might occur. Unfortunately this didn’t work, probably because of the small and highly nonrandom sample size. She also identified some of the individual Magnolia llanganatensis crowns in some aerial photos of the forest, in case their particular shade of green might be distinctive enough to identify other Magnolia crowns in the aerial photos. Unfortunately the leaves were not distinctive enough to be used for this purpose.

Jaelyn measured the trees she found. Some are canopy giants; the largest had a diameter of 59.4cm. No trees smaller than 13cm diameter were located. This may suggest that the tree is not successfully reproducing, or it could mean that the juvenile trees have leaves so different from the adults that they were not recognized by Jaelyn or Fausto. That often happens in Neotropical magnolias. In any case the tree is so rare that we are attempting to propagate it to augment the population and to get it into cultivation in botanical gardens. We have a grant from Botanical Gardens Conservation International to help us do it. We will rig the trees with climbing ropes and try to collect seeds before they are removed by predators.

Meanwhile Jaelyn and Fausto happened to find a large fallen branch from one of our big M. llanganatensis (maybe the same branch that Luis Recalde climbed to collect the original flower bud). The branch was full of capsules with ripe seeds! Some of these seeds were collected and sent to the Universidad Estatal Amazonica for propagation. I don’t yet know if they have sprouted.

Part of the massive fallen M. llanganatensis branch which Jaelyn Bos and Fausto Recalde found. This contained many fruits with seeds, which were rescued for the Universidad Estatal Amazonica's attempt at propagation of this species.

Part of the massive fallen M. llanganatensis branch which Jaelyn Bos and Fausto Recalde found. This contained many fruits with seeds, which were rescued for the Universidad Estatal Amazonica’s attempt at propagation of this species. Photo: Jaelyn Bos.

Magnolias have existed as a coherent, easily recognizable group for at least 100 million years. That gives them a lot of time to move around the globe and speciate. How did this particular species end up here and nowhere else? The locally endemic orchids that inhabit the same forest belong to young genera only ten million years old at best, and we have often found sets of local species that are more closely related to each other than to distant species. In other words, in these groups, speciation is so recent that the there has not been time for dispersal beyond their original area. The local high-elevation species of the genus Teagueia are good examples; the entire group is strictly endemic to the upper Rio Pastaza watershed. So I wondered whether our two new species of Magnolia were each other’s closest relatives. Was this a local evolutionary radiation? I asked Dr Vazquez this question, and he told me that no, Magnolia llanganatensis and Magnolia vargasiana were in fact fairly distant relatives, which must have diverged many millions of years ago. I hope some day a DNA-based phylogeny of Magnolia will be constructed so we can discover some of the details of how these ancient species got here.

New Magnolia sp. #2. The stamens fell off onto the petals as the flower opened. A  pollinating beetle is visible near the tip of the lower-right petal. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Magnolia vargasiana, which grows at elevations 200-300m higher than M. llanganatensis, on the same trail. The stamens fell off onto the petals as the flower opened. A pollinating beetle is visible near the tip of the lower-right petal. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Because of these recent Magnolia discoveries in our Rio Zunac Reserve, and the discovery of additional new species in the lowlands immediately to the east of that reserve, our tiny little region is now considered (Perez 2015) one of the richest in the world for Magnolias (maybe THE richest, for its size)!

The research station that made these discoveries possible was built under a grant from the IUCN-Netherlands and the Netherlands Postcode Lottery. Without this station these trees would not have been discovered.


Perez Castaneda, A. J. (2015). Taxonomía y conservación de la familia Magnoliaceae en el Ecuador. Thesis, Universidad Catolica, Quito.

Lou Jost
EcoMinga Foundation

Nuestra segunda nueva Magnolia ahora está oficialmente descrita y publicada: Magnolia llanganatensis
IMG 01 – Magnolia llanganatensis, actualmente conocida solo de nuestra Reserva Río Zuñac y sin otra localización en el mundo. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
He escrito a menudo aquí (mire aquí, aquí y aquí) acerca del árbol del género Magnolia. Hasta hace muy recientemente, todos pensaron que el centro de diversidad de la familia Magnoliaceae estaba en Asia, y que Latinoamérica era un remanso evolutivo con relativamente pocas especies. Sólo cinco especies se conocían de Ecuador en 1999 (Pérez 2015). Sin embargo, los botánicos aventureros están descubriendo repentinamente, en los últimos veinte años, que las montañas y bosques inexplorados de América Latina están salpicados de especies de Magnolia raras y endémicas localmente. Ahora parece que América Latina puede tener tantas especies de Magnolia como Asia. Sólo Ecuador, ahora tiene al menos 23 especies (Pérez, 2015), ¡con 17 de estas nuevas especies descubiertas sólo desde 2012! Nuestras reservas del área de Baños son un buen ejemplo de esta tendencia. En un solo sendero en nuestra Reserva Río Zuñac, en 2014 había tres especies no descritas de Magnolia, todas muy raras. 
La primera de estas tres en ser descrita fue Magnolia vargasiana, publicada en el último 2015 por el Dr. Antonio Vázquez y sus colegas, visitándonos desde México. Nuestro guardabosque, Luis Recalde, fue un coautor en esa publicación. Ahora la segunda especie, llamada Magnolia llanganatensis  en honor a las montañas Llanganates, ha sido publicada por el equipo del Dr. Vázquez. Esta vez nuestro guardabosque Fausto Recalde es uno de los coautores. Ambos Recaldes ganaron el honor *no sé cómo ponerlo de mejor manera*  debido a que arriesgaron sus vidas al escalar de forma libre estos altos árboles para obtener los brotes necesarios para su identificación y descripción. Esta Magnolia neotropical particular (sección Talauma, subsección Talauma) solo florece en la noche, así que los brotes de las flores deben ser derribados, cuidados y observados hasta que, al anochecer, se abren y llenan nuestra estación científica con una fragancia exótica como una fruta tropical imaginaria. 
IMG 02 – Universidad Estatal Amazónica visitando al profesor Dr. Antonio Vázquez, experto en magnolias neotropicales, explicando la evolución en nuestra estación científica Río Zuñac. El Dr. Vázquez es en gran parte responsable de la nueva atención que este género está recibiendo en Latinoamérica. Fotografía: Lou Jost/ EcoMinga
IMG 03 – Luis en lo alto de la Magnolia llanganatensis más alta, trepando libremente por la gruesa raíz colgante de una hemiepífita justo a la derecha del tronco, para obtener un capullo. Está aproximadamente a 3/4 del camino hacia arriba en esta foto; haga click para agrandar si no puede encontrarlo. Está a punto de llegar a la parte más difícil, la transferencia de la raíz vertical a la rama del árbol horizontal. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 04 – Luis Recalde colectando especímenes en el dosel para el Dr. Vázquez. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
IMG 05 – Click para agrandar. Yajaira Malucín y Efrén Merino – Santi, estudiantes de la Universidad Estatal Amazónica, en el hábitat de la Magnolia de nuestra Reserva Río Zuñac. Yajaira sostiene los preciosos botones florales de M. llanganatensis colectada en el dosel por Luis y Fausto Recalde, nuestros guardabosques. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 06 – Aquí está el botón que veremos cuando se abra más tarde esa noche. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 07 – El brote abierto del cual luego se nombrará Magnolia llanganatensis.  Fotografía: Lou Jost / Ecominga
IMG 08 – Encontré estas orugas sociales en las hojas de Magnolia llanganatensis. Intenté criarlos para obtener adultos, pero las hojas de magnolia no se mantuvieron frescas el tiempo suficiente. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
Ahora sabemos un poco más acerca de las poblaciones de este árbol gracias a un proyecto de investigación independiente hecho hace algunos años por Jaelyn Bos, un estudiante de Estados unidos que participó en el programa de biología de la School for International Training aquí en Ecuador. Ella y nuestro cuidador de la reserva, Fausto Recalde, pasaron dos semanas buscando dentro de 20 metros a cada lado del nuestros senderos cerca de los árboles conocidos de esta especie, esperando encontrar más. Sólo cuatro árboles nuevos fueron encontrados, lo que eleva el total a diez, en tres grupos separados entre ellos por hasta un kilómetro. Sorprendentemente, todos estos árboles se encontraron en una estrecha franja de elevación de 1730 a 1860 msnm. La banda de elevación de 1799 a 1820 contiene siete de los diez individuos. Un inventario previo realizado por John Clark, David Neill y los estudiantes de la Universidad de Alabama (quienes encontraron los árboles originales de M. llanganatensis) muestrearon cuidadosamente un cuarto de hectárea de bosque a 2100 msnm de elevación, justo sobre el sendero del sitio original de  M. llanganatensis, y no encontraron ninguna allí, aunque sí encontraron otras dos nuevas Magnolias en el punto más alto. Magnolia llanganatensis, por lo tanto, parece ser extremadamente quisquillosa acerca de la elevación a la que crece. Las dos especies encontradas en la parcela de 2100 msnm también parecen ser hiperespecialistas en una elevación particular, ya que ningún individuo de esa especie se encontró en la banda de elevación ocupada por M. llanganatensis. Este es un sorprendente grado de especialización altitudinal para los árboles de bosque nublado, aunque vemos este mismo patrón en muchas de las orquídeas del área y otras especies no leñosas. 
Jaelyn intentó caracterizar las ubicaciones de los árboles utilizando datos climáticos y físicos, y entonces usó el software de computadora ArcGIS para predecir donde más las especies pueden ocurrir. Desafortunadamente esto no funcionó, probablemente debido al tamaño de la muestra pequeño y no aleatorio. Ella también identificó algunas de las copas individuales de Magnolia llanganatensis  en algunas fotografías aéreas del bosque, en caso de que su tono particular de verde sea lo suficientemente distintivo para identificar otra copa de Magnolia en las fotografías aéreas. Desafortunadamente las hojas no fueron lo suficientemente distintivas para ser usadas con este propósito.
Jaelyn midió los árboles que encontró. Algunos son gigantes del dosel; el más grande tiene un diámetro de 59.4 cm. No se encontraron árboles menores a 13 cm de diámetro. Esto puede sugerir que los árboles no se reproducen exitosamente, o podría significar que los árboles juveniles tienen hojas diferentes a las de los adultos que no fueron reconocidos por Jaelyn o Fausto. Esto a menudo sucede en las magnolias neotropicales. En cualquier caso, el árbol es tan raro que estamos intentando propagarlo para aumentar la población y cultivarlo en jardines botánicos. Tenemos una subvención de  Botanical Gardens Conservation International para ayudarnos a hacerlo. Amañaremos los árboles con cuerdas para trepar e intentaremos recolectar semillas antes de que los depredadores las saquen. 
Mientras tanto, Jaelyn y Fausto encontraron una gran rama caída de uno de nuestros grandes M. llanganatensis  (talvez la misma rama que Luis Recalde trepó para recoger el capullo original). ¡La rama estaba llena de cápsulas con semillas maduras! Algunas de estas semillas fueron recolectadas y enviadas a la Universidad Estatal Amazónica para su propagación. Todavía no sé si han brotado. 
IMG 09 – Parte de la rama masiva caída de M. llanganatensis la cual Jaelyn Bos y Fausto Recalde encontraron. Esta contiene muchos frutos con semillas, los cuales fueron rescatados por la Universidad Estatal Amazónica en su intento por propagar esta especie. Fotografía: Jaelyn Bos.
Las magnolias han existido como un grupo coherente, fácilmente reconocible por al menos 100 millones de años. Eso les da mucho tiempo para moverse al rededor del globo y especializarse. ¿De qué modo esta especie en particular terminó aquí y en ningún otro lugar? Las orquídeas locales endémicas que habitaron el mismo bosque pertenecen a un joven género de sólo 10 millones de años en el mejor de los casos, y nosotros a menudo hemos encontrado conjuntos de especies locales que están más estrechamente relacionadas entre ellas que a especies distantes. En otras palabras, en estos grupos la especialización es tan reciente que no ha habido tiempo de dispersarse más allá del área original. Las especies locales de gran altitud del género Teagueia son buenos ejemplos; el grupo completo es estrictamente endémico de la cuenca alta del Río Pastaza. Así que me pregunté si nuestras dos nuevas especies de Magnolia eran parientes más cercanos. ¿Fue esta una radiación evolutiva local? Le pregunté al Dr. Vázquez y me dijo que no, Magnolia llanganatensis y Magnolia vargasiana  eran de hecho parientes muy distantes, que debieron divergir hace muchos millones de años atrás. Espero que algún día una filogenia de Magnolia basada en el ADN sea construida de modo que podamos descubrir algunos de los detalles de cómo estas especies antiguas llegaron aquí. 
IMG 10- Magnolia vargasiana, la cual crece a elevaciones de 200 a 300m más alto que M. llanganatensis, en el mismo sendero. Los estambres caen en los pétalos a medida que la flor se abre. Un escarabajo polinizador es visible cerca de la punta del pétalo inferior derecho. 
Debido a estos recientes descubrimientos en nuestra Reserva Río Zuñac, y al descubrimiento de nuevas especies adicionales en las tierras bajas inmediatamente al este de esa reserva, ¡nuestra pequeña región es ahora considerada (Pérez 2015) una de las más ricas del mundo para Magnolias (tal vez LA MÁS rica por su tamaño)! 
La estación científica que hizo estos descubrimientos posibles fue construida gracias al financiamiento de la UICN- Países Bajos y la Netherlands Postcode Lottery. Sin esta estación, estos árboles no hubiesen sido descubiertos. 
Pérez Castaneda, A. J. (2015). Taxonomía y conservación de la familia Magnoliaceae en el Ecuador. Tesis, Universidad Catolica, Quito.

Lou Jost, Fundación EcoMinga 
Traducción: Salomé Solórzano-Flores