Cotopaxi, Ecuador’s second-largest dormant volcano, comes back to life!

Cotopaxi asleep. Photo: Wikipedia, (c)

Cotopaxi asleep. Photo: Wikipedia, (c)

The 18th century explorer Alexander von Humboldt called Cotopaxi “the most beautiful and perfect volcano” in the world, and so it is. Its glacier-covered cone rises above the high Andean plateau to 5897m, the second-highest peak in Ecuador. It has erupted periodically throughout recorded history, repeatedly damaging nearby cities like Latacunga, which has been rebuilt at least twice. The eruptions send hot clouds of ash and steam down its valleys: these have sometimes reached the outskirts of Quito and even entered our own Rio Pastaza.

Click to enlarge. Frederic Church, the famous Hudson River painter, visited South America in 1853 and painted an eruption of Cotopaxi. The painter may have actually witnessed Cotopaxi's 1853 eruption, but more likely he based this painting on his observations of an eruption of Sangay, a very similar Ecuadorian volcano.

Frederic Church, the famous Hudson River painter, visited South America in 1853 and painted an eruption of Cotopaxi. He may have witnessed the 1853 eruption, but more likely he based this painting on his observations of the eruptions of Volcan Sangay, in southern Ecuador.

There were major eruptions in the 1740s, 1768, 1853, 1877, 1880, and 1903-4 (and much larger ones in the geologically recent past). Edward Whymper, British mountaineer who climbed Cotopaxi and then made the first ascent of the even-taller Chimborazo in 1880, had the incredible luck of witnessing Cotopaxi explode while he was near Chimborazo’s summit (luckily this happened after he had gotten off Cotopaxi!):

“On July 3, 1880, I was engaged in an ascent of Chimborazo, and was encamped on its western side at 15,800 feet above the sea. The morning was fine…we saw to our north the great peak of Illiniza and 20 miles to its east the great peak of Cotopaxi, both without a cloud around them, and the latter without any smoke issuing from its crater – a most unusual circumstance; indeed, this was the only occasion on which we noticed the crater free from smoke during the whole of our stay in Ecuador. …At 5:45 A.M. a column of smoke of inky blackness began to rise from the crater. It went straight in the air, rapidly curling, with prodigious velocity, and in less than a minute had risen 20,000 feet above the rim of the crater. …”

“We knew that we saw from our station the upper 10,000 feet of the volcano, and I estimated the height of the column of smoke at double the height of the portion seen of the mountain. The top of the column was therefore nearly 40,000 feet above the sea. At that elevation it encountered a powerful wind blowing from the east, and was rapidly borne for 20 miles toward the Pacific, seeming to spread very slightly and remaining of inky blackness, presenting the appearance of a gigantic inverted L, drawn upon an otherwise perfectly clear sky. It was then caught by a wind blowing from the north, and was borne toward us, and appeared to spread rapidly in all directions. As this cloud came nearer and nearer, so, of course, it seemed to rise higher and higher in the sky, although it was actually descending. Several hours passed before the ash commenced to intervene between the sun and ourselfes, and when it did so we witnessed effects which simply amazed us. We saw a green sun, and such a green as we have never, either before or since, seen in the heavens. We saw patches or smears of something like verdigris green in the sky; and they changed to equally extreme blood-reds, or to coarse brick-dust reds, and they in an instant passed to the color of tarnished copper or shining brass. Had we not known that these effects were due to the passage of the ash, we might well have been filled with dread instead of amazement; for no words can convey the faintest idea of the impressive appearance of these strange colors in the sky, seen one minute and gone the next, resembling nothing to which they can be properly compared, and surpassing in vivid intensity the wildest effects of the most gorgeous sunsets.”

“The ash commenced to pass overhead at about mid-day. It had travelled (including its detour to the west) eighty-five miles in a little more than six hours. At 1.30 it commenced to fall on the summit of Chimborazo, and, before we began to descend, it caused the snowy summit to look like a ploughed field. The ash was extraordinarily fine, as you will perceive by the sample I send you. It filled our eyes and nostrils, rendered eating and drinking impossible, and reduced us to breathing through handkerchiefs. It penetrated everywhere, got into the working-parts of instruments and into locked boxes. The barometer employed on the summit was coated with it, and so remains until this day. That which ssed beyond Us must have been finer still. It travelled far to our south, and also fell heavily upon ships on the Pacific. I find that the finer particles do not weigh the twenty-five thousandth part of a grain, and the finest atoms are lighter still. By the time we returned to our encampment, the grosser particles had fallen below our level, and were settling down into the valley of the Chimbo, the bottom of which was 7,000 feet beneath us, causing it to appear as if filled with thick smoke. The finer ones were still floating in the air, like a light fog, and so continued until night closed in.”

“In conclusion, I would say that the terms which I have employed to designate the colors which were seen are both inadequate and inexact. The most striking features of the colors which were displayed were their extraordinary strength, their extreme coarseness, and their dissimilarity from any tints or tones ever seen in the sky, even during sunrises and sunsets of exceptional brilliancy. They were unlike colors for which there are recognized terms. They commenced to be seen when the ash began to pass between the sun and ourselves, and were not seen previously. The changes from one hue to another, to which I have alluded, had obvious connection with the varying densities of the clouds of ash that passed; which, when they approached us, spread irregularly, and were sometimes thick and sometimes light. No colors were seen after the clouds of ash passed over-head and surrounded us on all sides.”

“I photographed my party on the summit of Chimborazo whilst the ash was commencing to fall, blackening the snow-furrows; and, although the negative is as bad as might be expected, it forms an interesting souvenir of a remarkable occasion. ” (Whymper, E. 1884. Coloured sky observed during eruption of Cotopaxi. Nature, 29: 199-200.) Whymper estimated that over 2 million tons of debris were ejected during this eruption.

It had been silent for 70 years, and I did not think I would see an eruption in my lifetime. But yesterday and the day before, it came back to life. The explosions so far are regarded, even though the ash cloud rose many kilometers into the sky. A massive eruption may be on its way, and this would be devastating for the cities around Cotopaxi, though it might give us the chance to see Whymper’s extraordinary sky colors for ourselves.

Lou Jost

¡Cotopaxi, el segundo volcán dormido más grande del Ecuador, regresa a la vida!
IMG- Cotopaxi dormido. Fotografía: Wikipedia, (c)
El explorador del siglo 18, Alexander von Humboldt llamó al Cotopaxi “el volcán más hermoso y perfecto” en el mundo, y así es. Su cono glaciar se eleva por encima de la meseta altoandina a 5897 m, el segundo pico más alto de Ecuador. Ha estallado periódicamente a lo largo de la historia registrada, dañando repetidamente ciudades cercanas como Latacunga, la cual ha sido reconstruida al menos dos veces. Las erupciones enviaron nubes calientes de ceniza y vapor por sus valles: en ocasiones han llegado a las afueras de Quito e incluso han entrado en nuestro propio Río Pastaza. 
IMG – Frederic Church, el famoso pintor del Río Hudson, visitó Sudamérica en 1853 y pintó una erupción del Cotopaxi. Es posible que haya presenciado la erupción de 1853, pero lo más probable es que haya basado esta pintura en sus observaciones de las erupciones del volcán Sangay, en el sur de Ecuador.
Hubo erupciones mayores en los 1740s, 1768, 1853, 1877, 1880 y 1903-4 (y unas mucho más grandes en el pasado reciente de la era geológica). Edward Whymper, montañista británico que escaló el Cotopaxi y después hizo el primer ascenso del Chimborazo aún más alto en 1880, tuvo la increíble suerte de presenciar la explosión de Cotopaxi mientras estaba cerca de la cima del Chimborazo (¡Afortunadamente esto sucedió después de haber bajado del Cotopaxi!): 
“El 3 de julio, 1880, estaba embarcado en un ascenso al Chimborazo, y acampó en su lado occidental a 15800 pies sobre el nivel del mar. La mañana fue buena… vi a nuestro norte el gran pico de Ilinizas y 20 millas al este el gran pico del Cotopaxi, ambos sin una nube a su alrededor, y este último sin que saliera humo de su cráter, circunstancia de los más insólita; de hecho, esta fue la única ocasión en la que notamos que el cráter estaba libre de humo durante toda nuestra estadía en Ecuador… A las 5:45 a.m. una columna de humo de negrura como la tinta comenzó a elevarse desde el cráter. Se fue derecho en el aire, rizándose rápidamente, con una velocidad prodigiosa, y en menos de un minuto se había elevado 20 000 pies por encima del borde del cráter…”
Sabíamos que vimos por nuestra estación los 10 000 pies superiores del volcán, y calculé la altura de la columna de humo al doble de alto de la porción vista en la montaña. Por lo tanto, la parte superior de la columna estaba a casi 40 000 pies sobre el nivel del mar. A esa elevación encontré un poderoso viento que soplaba del este, y fue llevado rápidamente por 20 millas hacia el Pacífico, pareciendo extenderse muy levemente y quedando de una negrura como la tinta, presentando la apariencia de una gigantesca L. invertida, dibujada sobre un cielo perfectamente claro. Luego fue atrapado por un viento que soplaba del norte, y fue llevado hacia nosotros, y pareció extenderse rápidamente en todas direcciones. A medida que la nubes se volvieron más y más cercanas, así que, por supuesto, parecía elevarse más y más alto en el cielo, aunque en realidad estaba descendiendo. Varias horas pasaron antes de que la ceniza comenzara a interponerse entre el sol y nosotros mismos, y cuando lo hizo, fuimos testigos de efectos que simplemente nos asombraron. Vimos un sol verde, y tan verde como nunca, ni antes ni después, visto en los cielos. Vimos manchas o manchas de algo como verde verdígris en el cielo; y cambiaron a rojos sangre igualmente extremos, o rojos toscos como el polvo de ladrillo, y en un instante pasaron al color del cobre deslustrado o del bronce brillante. Si no hubiéramos sabido que estos efectos se debían al paso de la ceniza, bien podríamos habernos llenado de pavor en lugar de asombro; porque ninguna palabra puede transmitir la más leve idea de la impresionante apariencia de estos extraños colores en el cielo, vistos un minuto y desaparecidos al siguiente, que no se parecen a nada con lo que puedan compararse adecuadamente y superan en vívida intensidad los efectos más salvajes de las más hermosas puestas de sol.”
“La ceniza comenzó a pasar por encima alrededor del mediodía. Ha viajado (incluyendo su desvío hacia el oeste) ochentaycinco millas en un poco más de seis horas. A la 1:30 comenzó a caer en la cumbre del Chimborazo y, antes de que empezáramos a descender, hizo que la cima nevada pareciera un campo arado. La ceniza fue extraordinariamente fina, como percibes por la muestra que te envío. Nos llenaba los ojos y las fosas nasales, hacía imposible comer y beber, y nos reducía a respirar a través de pañuelos. Penetró por todas partes, entró en las partes operativas de los instrumentos y en las cajas cerradas. El barómetro empleado en la cumbre estaba revestido con él y así permanece hasta el día de hoy. Aquello que se extendía más allá de nosotros debe haber sido aún más fino. Viajó mucho hacia nuestro sur y también cayó pesadamente sobre los barcos en el Pacífico. Encuentro que las partículas más finas no pesan la veinticinco milésima parte de un grano, y los átomos más finos son aún más ligeros. Para cuando regresamos a nuestro campamento, las partículas más gruesas habían caído por debajo de nuestro nivel y se estaban asentando en el valle del Chimbo, cuy fondo estaba a 7000 pies debajo de nosotros, haciendo que pareciera estar lleno de humo espeso. Los más finos todavía flotaban en el aire, como una ligera niebla, y así continuaron hasta que se cerró la noche”. 
“En conclusión, diría que los términos que he empleado para diseñar los colores que se vieron son tanto inadecuados como inexactos. La característica más llamativa de los colores que se mostraron fueron su extraordinaria fuerza, su extrema tosquedad y su diferencia con cialquier tinte o tono que se haya visto en el cielo, incluso durante los amaneceres y atardeceres de un brillo excepcional. Eran colores distintos para los que existen términos reconocidos. Comenzaron a verse cuando la ceniza comenzó a pasar entre el sol y nosotros, y no se veían anteriormente. Los cambios de un tono a otro, a los que he aludido, tenían una conexión obvia con las densidades variables de las nubes de ceniza que pasaban; que, cuando se acercaron a nosotros, se extendieron irregularmente, a veces especas y a veces ligeras. No se vieron colores después de que las nubes de ceniza pasaron por encima de nuestra cabeza y nos rodearon por todos lados”. 
“Fotografié a mi grupo en la cima del Chimborazo mientras la ceniza comenzaba a caer, ennegreciendo los surcos de nieve; y, aunque el negativo es tan malo como cabría esperar, constituye un interesante recuerdo de una ocasión extraordinaria. (Whymper, E. 1884. Cielo coloreado observado durante la erupción de Cotopaxi. Nature, 29: 199-200.) Whymper estimó que más de dos millones de toneladas de escombros fueron expulsados durante esta erupción. 
Había estado en silencio durante 70 años y no pensé que vería una erupción en mi vida. Pero ayer y anteayer volvió a la vida. Se consideran las explosiones hasta ahora a pesar de que la nube de cenizas se elevó muchos kilómetros hacia el cielo. Una erupción masiva puede ser de este tipo, y esto podría ser devastador para las ciudades alrededor de Cotopaxi, aunque podría darnos la oportunidad de ver los extraordinarios colores del cielo de Whymper por nosotros mismos. 
Lou Jost, Fundación EcoMinga
Traducción: Salomé Solórzano-Flores

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  1. Pingback: Releasing a rescued Spectacled Bear in our Rio Zunac Reserve | Fundacion EcoMinga

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