The mysterious Bush Dog (Speothos venaticus)

Camera trap video by our friends and neighbors at Merazonia

[Traduccion al español abajo]

Neotropical rainforest mammals are notoriously hard to spot in the complex and dense vegetation. Predators are particularly stealthy, and thinly distributed as well. Cats are famous for their invisibility: I’ve only seen a jaguar once in 40 years of tropical fieldwork, and the puma still eludes me even though it is known to exist in nearly every place I have ever been. But the two rainforest dog species, the Bush Dog (Speothos venaticus) and the Short-eared Dog (Atelocyon microtis), reach another level of invisibility; they are almost mythical beasts. Almost no one ever sees them. A testament to the difficulty of spotting one of these is that the Bush Dog was first described by Peter Lund in 1839 from a fossil. Only later did European scientists realize that the ghostly animal still haunted the Amazon forests. Though I did once catch a glimpse of a Short-eared Dog in the Amazon, I have never seen the Bush Dog in the wild, nor has any other local observer. Our local wardens, who are extremely good naturalists, had never even known of its existence.

Speothos venaticus type 1839 Hansen

The actual fossil skull that Peter Lund discovered and used as the basis for his description of Speothos venaticus. Photo: PhD thesis by Kasper Lykke Hansen

Yet here they were, living unseen in the Rio Anzu watershed, silently going about their business. We had no idea they were here. Finally in 2020 some of them were caught by an automated camera trap of the wildlife rescue center, Merazonia, near our Rio Anzu Reserve. This is an extraordinary event in itself, but  the camera traps at Merazonia caught them two more times in the same general area during the following two years.They have accumulated about 9000 camera-days to get these three detections, so they have an average of about one detection per 3000 camera-days.

This is typical of Bush Dog detections by camera traps. Bush Dogs everywhere have an extremely low detection rate, much lower than jaguars for example. In the province of Minas Gerais en Brazil, where the Bush Dog was originally discovered by Lund, the species was thought to be extinct for decades, but a footprint was discovered in 2005. This sparked a World Wildlife Fund effort to photograph it with camera traps, but it took seven years of effort to finally photograph one with a camera trap. In Costa Rica, at the northern limit its range, a recent study estimated that it would take 2500 camera-days (number of cameras per day, multiplied by the number of days the cameras were running) to have a  50-50 chance of photographing one. In a large park in southern Costa Rica it took 2376 camera-days to capture two shots (one detection per 1000 camera-days). For comparison, in the same period at that site, about 13 jaguar pictures were made by the same cameras. In the rainforests of  Panama, in 32000 camera-trap days only 11 detections of Bush Dogs were made, for a detection rate of one per 3000 camera-days, the same detection rate as at Merazonia

Bush Dogs often travel in small groups of up to ten animals, and are the most social of all the native Neotropical dog species. They hunt mostly large forest rodents. Both males and females place scent-marks on trees as they move through the forest. With the permission of Frank Weijand, head of Merazonia, I’ve enlarged the Merazonia video and slowed it down to half-speed, so you can see the way that all three individuals (presumably two males and a female) diligently mark the same foreground tree. Note also that one individual has a darker body while the others have rusty coats.


These dogs weigh between 5 and 8 kg (11-18 pounds). Pre-Hispanic Amazonian native people apparently domesticated these Bush Dogs before the introduction of our common domestic dog. Alfred Russell Wallace, describing his personal observations of Amazonian mammals in 1889, mentioned the presence of a “wild dog, or fox, of the forests; it hunts in small packs; it is easily domesticated, but is very scarce.” This probably refers to the Bush Dog since it is the only Amazonian native dog species that hunts in small packs. There are also reports that Bush Dogs may have been raised for food by indigenous people, and perhaps may even have been traded with cultures as far away as the Caribbean islands in pre-Columbian times, though the evidence for this is weak.

However, in the Amazonian villages that I have been able to stay in (belonging to the Kichua, Shuar, and Huaorani cultures), I did not see or hear of any present-day domesticated Bush Dogs (though I did not specifically ask about them either).

It may be difficult for Bush Dogs to co-exist with domestic dogs, because Bush Dogs seem to be very sensitive to diseases hosted by domestic dogs . Given the large populations of feral dogs in many areas, including the Rio Anzu watershed, this is probably the single biggest threat to long-term Bush Dog survival.

Evolutionary history of the Bush Dog

There were no dogs in South America during its “island” days (70 million years ago to about four million years ago). Dogs arrived, along with many other groups (like bears, tapirs, deer, pigs, camelids, pit vipers, and many others), around 3-4 million years ago when a land bridge first connected North and Central America to South America.

Biologists have long assumed that dogs had diversified in North and Central America before the appearance of the land bridge, and that multiple dog lineages then crossed the land bridge into South America and continued to diversify. However, this year (2022) biologists discovered that ALL the South American dog species (Maned Wolf, Short-eared Dog, Bush Dog, Crab-eating Fox, and others) are the result of local diversification in South America from a single common ancestor that crossed the land bridge 3.5-4 million years ago! It demonstrates the evolutionary plasticity of the dog genome and the potential speed of evolution.

These and other earlier results also reveal that the closest relative of the short-legged hyper-carnivoroous Bush Dog is not the other Neotropical rainforest dog, the similar-looking Short-eared Dog (Atelocynus microtis ), as had long been thought, but rather the big long-legged mostly frugivorous Maned Wolf (Chrysocyon brachyurus) of the savannahs of southern South America. Appearances can be deceptive!



The Short-eared Dog, Atelocynus microtis, is the only other neotropical rainforest dog beside the Bush Dog. Even though it looks much  like the Bush Dog, the Maned Wolf is a much closer relative to the Bush Dog. Appearances can be deceiving. Photo: Igor de le Vingne – Own work, CC BY-SA 4.0,


Maned Wolf Chrysocyon.brachyurus

The Maned Wolf, Chrysocyon brachyurus, from the savannahs of Brazil and neighboring countries, is the closest living relative to the Bush Dog. Photo: sarefo – Own work, CC BY-SA 3.0,

A note on the Danish paleontologist, zoologist, and archaeologist Peter Lund (1801-1880)

Besides discovering the fossil Bush Dog (see photo above of the very skull that he excavated), Peter Lund is also the first European to find the living Bush Dog, a few years later, but he did not recognize the two animals as the same, and established the genus Icticyon for the living Bush Dog. Since Speothos was published before Icticyon, it has priority by the rules of scientific nomenclature. so we use that name rather than Icticyon.


I think this is the first painting a Bush Dog. It was made by Peter Andreas Brandt in Lagao Santa, MInas Gerais, Brazil, where he was acting as the scientific illustrator for Peter Lund. Lund discovered the first fossil Bush Dog and, shortly after, the first living Bush Dogs. Perhaps these painted individuals were the very ones that Lund used for his scientific description of the live animal.

Lund also discovered fossils of a much bigger and more robust bush dog, Speothos pacivorus, This powerful animal became extinct only about 11000-12000 years ago! The Amazon might have been be a dangerous place for humans when they were around.

Speotos pacivorus

An extinct bush dog species, Speothos pacivorus, was a strong and heavily-built animal. It became extinct just 11000-12000 years ago. Photo credit;

Lund spent many years excavating the caves of Minais Gerais. Besides the Bush Dogs he discovered there, he also discovered the famous Sabre-toothed Cat in these caves, and he also found human remains. He was the first scientist to discover that humans lived alongside such extinct animals. At the time, the world’s greatest authorities, such as Cuvier, believed in “catastrophes” which eliminated all species of an epoch, after which the world was repopulated by the creation of a new fauna. This belief is probably what kept Lund from realizing that his fossil Bush Dog  Speothos venaticus and his living Bush Dog Ixicyon were the same species. According to the theory of the time, they could not be the same. But eventually his discoveries began to erode these scientific and religious beliefs. Deeply conflicted, he was confused but confident of his conclusions about the coexistence of humans and extinct animals, which was considered impossible by most scientists of the time. He wrote in a letter to a friend:

“On the other hand, I cannot deny that aspects of earlier points, which I believed to have been established, have been covered by new darkness, and what I thought had been clarified has not been fully illuminated. This refers, for example, to the… important issue concerning the circumstances of the succession of ages and the identification of species, and the question not least of the separating line between them. The latter became for me totally obscure. I observe several extinct species, like the ones I discovered, below that line towards the present, and several of the species of the present move over it towards the past. … This year I was lucky to find [human] remains under different conditions, which for me leave no doubt that they have witnessed the end of at least five species of mammals.”—- Peter Lund, as translated from the Portuguese by Google Translate, with some “corrections” (I hope) from me.

Lund was so conflicted by his discoveries that he never returned to his caves. The story is told (in Portuguese) by Pedro Ernesto De Luna Filho (2007), Peter Wilhelm Lund: His scientific investigations and the reason he suddenly stopped his research. The above letter (in Portuguese) is taken from de Luna’s thesis article. I wish I knew Portuguese, though Spanish is almost good enough to understand it.

Lund post-arraial-da-lagoa-santa

Lund’s neighborhood in Lagao Santa, Brazil, painted by Peter Brandt around 1840. Lund lived in Brazil until his death in 1880.

Lou Jost, Fundacion EcoMinga

Titulo original: The mysterious Bush Dog (Speothos venaticus)


El misterioso Zorro Vinagre (Speothos venaticus)

VIDEO 01 – Video de cámara trampa hecho por nuestros amigos y vecinos Merazonia

Los mamíferos del bosque lluvioso neotropical son notablemente difíciles de observar en la compleja y densa vegetación. Los depredadores son particularmente cautelosos, así como finamente SINONIMO AQUI distribuidos. Los felinos son famosos por su invisibilidad. Solo he visto un jaguar por única vez, en 40 años de trabajo de campo en los trópicos, y el puma todavía me elude incluso aunque se sabe que se distribuye en casi todo lugar en el que he estado alguna vez. Pero las dos especies de perros de bosque lluvioso, el Zorro Vinagre (Speothos venaticus) y el Zorro de Orejas Cortas (Atelocyon microtis), llegan a otro nivel de invisibilidad; ellos son bestias casi míticas. Casi nadie las ve. Un testimonio de la dificultad de encontrar uno de estos es que el Zorro Vinagre fue descrito por primera vez en 1839, a partir de un fósil. Solo después los científicos europeos descubrieron que el animal fantasmal todavía cazaba en los bosques amazónicos. Aunque una vez alcancé a vislumbrar un Zorro de Orejas Cortas en la Amazonía, nunca había visto el Zorro Vinagre en la naturaleza, ni lo había visto cualquier otro observador local. 

IMG 01 – El cráneo fósil que Peter Lund descubrió y utilizó como base para su descripción de Speothos venaticus. Fotografía: Tesis de PhD de Kasper Lykke Hansen.

Sin embargo, aquí están, viviendo sin ser vistos en la cuenca del Río Anzu, ocupándose en silencio de sus asuntos. No teníamos idea de que estaban aquí. Finalmente, en 2020, algunos de ellos fueron captados por una cámara trampa automática del centro de rescate de vida silvestre, Merazonia, cerca de nuestra Reserva Río Anzu. Este es un evento extraordinario por sí mismo, pero las cámaras trampa en Merazonia los atraparon, dos veces más, en la misma zona general durante los siguientes dos años. Ellos han acumulado cerca de 9000 días-cámara para conseguir estas tres detecciones, así que tienen un promedio de una detección por cada 3000 días-cámara.

Esto es típico de la detección de Zorros Vinagre por cámaras trampa. Los Zorros Vinagre tienen una tasa de detección extremadamente baja, mucho más baja que los jaguares, por ejemplo. En la provincia de Minas Gerais en Brasil, donde los Zorros Vinagre fueron originalmente descubiertos por Lund, se creyó que la especie estaba extinta por décadas, pero una huella fue descubierta en 2005. Esto resultó en un esfuerzo del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) para fotografiarlo con cámaras trampa, pero tomó siete años de esfuerzo para finalmente fotografiar uno con una cámara trampa. En Costa Rica, en el extremo norte de su área de distribución, un estudio reciente estimó que pudo haber tomado 2500 días-cámara trampa (número de cámaras por día, multiplicado por el número de días que las cámaras estuvieron rodando) para tener una oportunidad 50-50 de fotografiar uno. En un gran parque al sur de Costa Rica, tomó 2376 días-cámara para capturar dos disparos (una detección por cada 1000 días-cámara). En comparación, en el mismo periodo en ese lugar, cerca de 13 imágenes de jaguares fueron realizadas por las mismas cámaras. En los bosques lluviosos de Panamá, en 32000 días-cámara trampa solo se realizaron 11 detecciones de Zorros Vinagre, por una tasa de detección de 1 por cada 3000 días-cámara, la misma tasa de detección que en Merazonia. 

Los Zorros Vinagre a menudo viajan en pequeños grupos de no más de 10 animales, y son de las especies de canido más sociales de todas las especies de perros neotropicales nativos. Ellos cazan en su mayoría a grandes roedores del bosque. Tanto machos como hembras colocan marcas de olor en árboles a medida que se mueven a través del bosque. Con el permiso del jefe de Merazonia, Frank Weijand, he alargado el video y lo he reducido a la mitad de la velocidad, de modo que se puede observar la forma en que los tres individuos (presumiblemente dos machos y una hembra), marcan diligentemente el mismo árbol del primer plano. Observe también que un individuo tiene un cuerpo negro mientras los otros tienen pelaje rufo.

VIDEO 02– Video de Zorros Vinagre de Merazonia

Estos perros pesan entre 5 y 8 kg (11-18 libras). Las personas nativas prehispánicas amazónicas aparentemente domesticaron estos Zorros Vinagre antes de la introducción de nuestros perros domésticos comunes. Alfred Russel Wallace describiendo sus observaciones personales de los mamíferos amazónicos en 1889, menciono la presencia de “un perro salvaje, o zorro, de los bosques; caza en grupos pequeños; es fácilmente domesticado, pero es muy escaso”. Esto probablemente se refiere a los Zorros Vinagre ya que es la única especie de cánido nativo amazónico que caza en grupos pequeños. También hay informes de que los Zorros Vinagre podrían haber sido criados con alimento por los indígenas, y tal vez incluso haber sido comercializados con culturas tan lejanas como las islas caribeñas en tiempos precolombinos, aunque la evidencia para esto es poco convincente. 

Sin embargo, en los pueblos amazónicos en los que he podido estar (pertenecientes a las culturas Kichwas, Shuar y Huaorani), no he visto ni presenciado ninguna de los Zorros Vinagre domesticados al día de hoy (aunque tampoco pregunté específicamente sobre ellos).

Puede ser difícil para los Zorros Vinagre coexistir con perros domésticos, porque los Zorros Vinagre parecen ser muy sensibles a las enfermedades hospedadas por los perros domésticos. Dadas las grandes poblaciones de perros ferales en varias áreas, incluyendo la cuenca del Rio Anzu, esta es probablemente la única gran amenaza para la supervivencia a largo plazo de los Zorros Vinagre.

Historia evolutiva de los Zorros Vinagre

Durante los días de “isla” no hubo perros en Suramérica (De 70 a 4 millones de años atrás). Los perros llegaron, junto con muchos otros grupos (como osos, tapires, venados, cerdos, camélidos, víboras venenosas, y muchos otros), alrededor de 3-4 millones de años atrás cuando un puente de tierra conectó Norte y Centroamérica a Suramérica. 

Los biólogos han asumido por largo tiempo que los perros han diversificado en Norte y Centroamérica antes de la aparición del puente de tierra, y que los múltiples linajes de perros entonces cruzaron el puente de tierra a Suramérica y continuaron diversificándose. Sin embargo, este año (2022) algunos biólogos descubrieron que TODAS las especies de perro suramericanas (Aguará Guazú, Zorro de Orejas Cortas, Zorro Vinagre, Zorro Cangrejero, entre otros) son el resultado de la diversificación local en Suramérica de un único ancestro común que cruzó el puente de tierra ¡hace 3.5 a 4 millones de años atrás!  Demuestra la plasticidad evolutiva del genoma del zorro y la velocidad de la evolución. 

Estas y otros resultados anteriores también revelan que el pariente más cercano del Zorro Vinagre no es el otro cánido neotropical de bosque Amazonico, el parecido Zorro de Orejas Cortas, sino el Aguará Guazú, un frugivoro de patas largas (Chrysocyon brachyurus) de las sabanas del sur de Suramérica. ¡Las apariencias pueden ser engañosas!

IMG 02 – El Zorro de Orejas Cortas, Atelocynus microtis, es el único perro neotropical de bosque Amazonica lluvioso aparte del Zorro Vinagre. Incluso aunque se parece mucho al Zorro Vinagre; el Aguará Guazú es el pariente más cercano al Zorro Vinagre. !Las apariencias pueden ser engañosas! Fotografía: Igor de le Vinge -Trabajo propio, CC BY-SA 4.0

IMG 03 – El Aguará Guazú,  Chrysocyon brachyurus, de las sabanas de Brasil y los países vecinos, es el pariente más cercano al Zorro Vinagre. Fotografía: Sarefo- Trabajo propio, CC BY-SA 3.0,

Una nota del paleontólogo, zoólogo y arqueólogo danés Peter Lund (1801-1880)

Ademas de descubrir el fósil de Zorro Vinagre (ver la foto arriba), Peter Lund es también el primer que describio cientificamente un Zorro Vinagre vivo, unos pocos años después, pero él no reconoció a los dos animales como el mismo, y estableció el género Icticyon para el Zorro Vinagre vivo. Ya que Speothos fue publicado antes de Icticyon, tiene prioridad por las reglas de nomenclatura científica, así que usamos ese nombre en lugar de Icticyon.

IMG 04 – Creo que esta es la primera pintura de un Zorro Vinagre. Fue hecha por Peter Andreas Brandt en Lagao Santa, Minas Gerais, Brasil, donde el estaba participando como el ilustrador científico para Peter Lund. Lund descubrió el primer fòsil de Zorro Vinagre y, poco después, el primer Zorro Vinagre vivo. Talvez estos individuos pintados fueron los mismos que utilizó Lund para su descripción científica del animal vivo.

Lund también descubrió fósiles de un perro más grande y robusto, Speothos pacivorus. ¡Este poderoso animal se extinguió solo hace 11000-12000 años! La Amazonía debió haber sido un lugar peligroso para los humanos cuando estos animales estaban cerca. 

IMG 05 – Una especie de Zorro Vinagre extinta, Speothos pacivorus, era un animal fuerte y de pesada complexión. Se extinguió solo hace 11000-12000 años atrás. Crédito de la fotografía;

Lund pasó varios años excavando las cuevas de Minas Gerais. Aparte de los Zorros Vinagre, también descubrió el famoso Tigre Dientes de Sable en estas cuevas, así como restos humanos. Él fue el primer científico en descubrir que los humanos vivieron junto a estos animales extintos. En esa época, las grandes autoridades a nivel mundial, como Cuvier, creían en “catástrofes” que eliminaban todas las especies de una época, después de las cuales el mundo era repoblado por la creación de una nueva fauna. Esta creencia es probablemente lo que evitó que Lund se diera cuenta de que su fósil de Zorro Vinagre Spaethos venaticus y su Zorro Vinagre Icticyon eran la misma especie. Pero eventualmente sus descubrimientos comenzaron a erosionar sus creencias científicas (y religiosas). Profundamente en contrariado, estaba confundido pero confiado de sus conclusiones sobre la coexistencia de humanos y animales extintos. Le escribió una carta a un amigo: 

“Por otra parte, no puedo negar que los aspectos de los puntos previos, los cuales creí haber establecido, han sido cubiertos por una nueva oscuridad, y lo que pienso ha sido clarificado no ha sido completamente iluminado. Esto se refiere, por ejemplo, al… tema importante concerniente a las circunstancias de la sucesión de las eras y la identificación de especies, y la cuestión no menos importante de la línea de separación entre ellas.  Esto último se volvió para mí totalmente oscuro. Observo varias especies extintas, como las que descubrí por debajo de esa línea hacia el presente, y varias de las especies del presente se mueven sobre ella hacia el pasado. … Este año fui afortunado de encontrar restos [humanos] bajo diferentes condiciones, lo cual no me deja duda sobre que ellos han sido testigos del fin de al menos cinco especies de mamíferos.” – Peter Lund, como se tradujo del portugués por Google Translate, con algunas “correcciones” (espero) de mi parte. 

Lund estaba tan conflictuado por sus descubrimientos que el nunca regreso a sus cuevas. La historia es analizada (en portugués) por Pedro Ernesto De Luna Filho (2007), Peter Wilhelm Lund: Sus investigaciones científicas y la razón por la que repentinamente detuvo su investigación.

La carta superior (en su original portugués) fue tomada del artículo de la tesis de De Luna. Me gustaría saber portugués, aunque el español es casi lo suficientemente bueno para entenderlo.

IMG 06 – El vecindario de Lund en Lagao Santa, Brasil, pintado por Peter Brandt alrededor de 1840. Lund vivió en Brasil hasta su muerte

Lou Jost, Fundación EcoMinga

Traducción: Salomé Solórzano-Flores





Remarkable mimicry

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Spider that mimics a frog in our Rio Zunac Reserve. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

I’ve been away again, this time gone for almost three weeks with a great group of students from Stanford University led by Dr Margaret (Minx) Fuller. We spent most of our time in the Amazonian lowland rainforest, but I also took them to EcoMinga’s Rio Zunac and Rio Anzu Reserves. Throughout the trip we found amazing examples of mimicry. The most unusual mimic was this spider, which was found by students Dylan Moore and Natalia Espinoza on our Rio Zunac trip. At first they thought it was a frog. It holds its forelegs in a position reminiscent of the hind legs of a frog, and its abdomen mimics a frog head, complete with eyes. I imagine that small birds or insects that would catch a spider might not want to waste energy or risk their lives trying to catch a frog.This spider seems to be related to the famous “bird poop spiders” but I don’t really know. If an arachnologist reads this, perhaps he or she could add some information about this?


Above and below: Spider that mimics a frog in our Rio Zunac Reserve. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Note added July 26 2017: Andreas Kay in nearby Puyo reports that he has also found this spider twice, and thinks it is in the genus Stephanopis; see his picture here:

It is always a pleasure to browse his site, Ecuador Megadiverso.

I found another exquisite mimic in our Rio Anzu Reserve the next day. This leaf-mimic katydid would have passed unnoticed except that when we walked past, it went into its hiding pose and moved its two antennae together so that they appeared as one. That motion caught my attention, but it still took me a minute to see the katydid.


A leaf-mimic katydid in our Rio Anzu Reserve. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

The best way to see exotic katydids, grasshoppers, and crickets is to walk in the forest at night. Here are some others we found in the eastern lowlands on this trip.


Dead-leaf katydid in the Amazon. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMnga.



Grasshopper in the Amazon. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.



Amazonian nymph katydid. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMimnga.

Mimicry is not limited to insects and arachnids, though. Birds can can also disguise themselves. The hardest birds to spot in these forests are the potoos, which look like dead stubs on tree branches. When some species of potoo sense danger, they even lift their heads to point straight up, enhancing the illusion. They sit all day on their chosen perch, and only hunt at night, sallying for large flying insects. The females lay their single egg carefully balanced on the broken-off tip of a branch, and the baby grows up looking just like an extension of the branch.


Great Potoo. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.



Common Potoo. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Thanks for looking,

Lou Jost, EcoMinga Foundation.

Ladyslippers 2: Conservation


Phragmipedium fischeri, one of the most endangered plants in Ecuador. Photo: Luis Baquero and Gabriel Iturralde.

As I mentioned in a recent post, ladyslippers as a group are the most endangered of all orchids. More than 37% of the world’s critically endangered orchid species are slipper orchids,  even though they make up less than 2% of orchid species worldwide. Our EcoMinga reserves are fortunate to host at least six slipper orchids in the genus Phragmipedium. Some of these are among the most critically endangered orchids in the world.


Phragmipedium lindenii near Banos. Photo: Lou Jost.

The most common of our slipper orchids is the one species that doesn’t have a slipper, Phragmipedium lindenii. It grows in drier habitats in some of our Banos-area reserves. A fortunate mutation in the distant past changed the symmetry of the flower, so that instead of two normal petals and a slipper, it has three normal petals. In slipper orchids there is an anther above each normal petal, and in this mutation the third petal also has an anther, which grows straight into the stigma, always fertilizing the flower.


Phragmipedium pearcei in our Rio Anzu Reserve. Photo: Lou Jost.

Our Phragmipedium pearcei is another widespread slipper orchid. In remote places where people do not strip it, this species forms immense colonies along streams which pass through limestone outcrops at the base of the eastern Andes, on the edge of the Amazon basin. Our Rio Anzu reserve protects several large colonies.


Phragmipedium pearcei is often underwater. Photo: Lou Jost.

Several slipper orchids are also found in the vicinity of our Dracula Reserve mosaic in northwest Ecuador. Widespread Phragmipedium longifolium can be found on moist roadside cliffs . There is also a more unusual species whose flowers we have not seen yet, but judging from the leaves, it must be a long-petaled species, perhaps the endangered  Phrag. caudatum.


Phragmipedium longifolium in our Dracula Reserve. Photo: Luis Baquero and Gabriel Iturralde.


 Phragmipedium caudatum. Photo: Wikipedia.

The species I’ve mentioned so far are fairly widespread, though they are rapidly disappearing as a result of habitat destruction and plant collectors. Much more important for conservation are two slipper orchids which have very limited distributions centered around our Dracula Reserve: Phragmipedium hirtzii and Phragmipedium fischeri.


Phragmipedium hirtzii. It is easily distinguished from Phragmipedium longifolium by the lack of black “eyelashes” on its staminode (the shield-like green thing covering the entrance to the pouch). Photo: Luis Baquero and Gabriel Iturralde.

Phragmipedium hirtzii is classified as “Endangered” in the IUCN Red List, and is only known from a few sites in extreme southwest Colombia and adjacent extreme northwest Ecuador. The IUCN (International Union for the Conservation of Nature) reports that there are only three sites covering a total of 12 sq. kilometers. It is under heavy pressure by plant collectors. One of the populations is in our target area for expansion of the Dracula Reserve.


Critically endangered Phragmipedium fischeri in its natural habitat. Photo: Luis Baquero and Gabriel Iturralde.

Phragmipedium fischeri is even more threatened than Phragmipedium hirtzii. It is endemic to a very small area near our existing Dracula Reserve in extreme northwest Ecuador, and nearby southwest Colombia. It is classified by the IUCN as “Critically Endangered,” and they estimate the total area of occupied habitat is only around 4 sq. kilometers. The IUCN estimates there may be fewer than 100 adult individuals, and reports that even this small number is rapidly declining. If this is true, the species is on the brink of extinction and it is among the most endangered plants in Ecuador.


Fallen Phragmipedium fischeri and Phragmipedium longifolium gathered at the P.  fischeri site. Photo: Luis Baquero and Gabriel Iturralde.

This beautiful orchid urgently needs protection. We are therefore assuming the responsibility to buy and conserve the only known Ecuadorian location for this species. Because of its importance and because increasing demand for the species from collectors, we have taken the unusual step of temporarily securing the property using borrowed money, which we must replace quickly.

The Orchid Conservation Alliance is committed to help us  extend the Dracula Reserve to include this Phragmipedium fischeri site, a Phragmipedium hirtzii site, and additional unusual habitats rich in rare and undescribed orchids and other plants and animals. We urge readers interested in slipper orchids to donate to the Orchid Conservation Alliance for this project. Please make sure you specify “Dracula Reserve” when you contact them– they support many projects, including other projects of ours. Write to

or send a check to

Peter Tobias, Orchid Conservation Alliance

564 Arden Drive

Encinitas, CA 92024 USA


Lou Jost, EcoMinga Foundation


Luis Baquero photographing Phragmipedium fischeri in its natural habitat. Photo: Gabriel Iturralde.

List of IUCN Critically Endangered Slipper Orchids:

Carnegie Airborne Observatory visits our area


Carnegie Airborne Observatory image of rainforest trees; different colors represent different spectral fingerprints. Click picture to enlarge. Image: Carnegie Institution for Science.

The Carnegie Institution for Science is a unique private organization devoted to advanced study of the earth, life, and the universe. The pioneer cosmologist Edwin Hubble (“Hubble constant”), geologist Charles Richter (“Richter scale”), geneticist Barbara McClintock, and many Nobel laureates from several different disciplines are or were Carnegie investigators. The institution has instruments orbiting Mercury, is a lead partner in constructing the world’s biggest telescope in Chile, and has one of the world’s most sophisticated ecological monitoring devices, the Carnegie Aerial Observatory (CAO). This is a two-engine 20-passenger plane that Greg Asner and colleagues has fitted with millions of dollars worth of specially-designed lasers and spectrometers. It can sample hundreds of thousands of hectares of forest per day, using LIDAR to build a 3-dimensional model of the forest’s trees with 8 cm resolution. At the same time as it acquires LIDAR data, it also samples the spectral properties of light reflected from the vegetation, gathering reflectance information at hundreds of different wavelengths (colors). This spectral data gives information about the chemical and physical properties of the leaves, and also provides a spectral fingerprint that can later be matched to field-collected spectral fingerprints from known species of trees. Some  trees have such distinctive fingerprints that they can be identified to species with this data; more commonly, they can be identified to genus, though sometimes only to family. The detailed structural, chemical and taxonomic data acquired by the CAO would be impossible to gather at the landscape level by any other method, and Greg’s work is dramatically expanding the range of questions that ecologists can ask about forest ecosystems.


Carnegie aerial observatory rainforest image: 3-D Lidar combined with spectral signal. Image: Carnegie Institution for Science.

Last year Greg had planned to use our mosaic of forests as reference sites for a study of Andean forests on different geological substrates and elevations.  Greg and his partner Robin Martin visited our Rio Zunac Reserve, his flight plans got approved by the Ecuadorian authorities, and everything seemed ready to go, but in the end he was not allowed to bring the plane into the country. This year, however, Greg was able to bring the plane in for a more modest ten-day study of Amazonia. The plane’s home for those ten days was the military base in Shell, a town in the upper Rio Pastaza watershed near our Rio Anzu Reserve. One of the CAO’s flight transects covered a two-kilometer wide strip from west to east (high to low) through our area, perhaps including parts of up to four of our reserves. This will be a very valuable data set that will teach us a great deal about the structure and diversity of these forests. However, it will take about a year to fully process the data, so we’ll have to be patient.


The Carnegie Airborne Observatory parked at the Shell military base. Our reserves are in the mountains in the background. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

The president of the Carnegie Institution for Science, Matt Scott, is a well-known geneticist and serious photographer. He came t0 Ecuador last month to fly with Greg, but first he wanted to visit some of our reserves. Our endangered Black-and-chestnut Eagles (Spizaetus isidori) were nesting again in our Rio Zunac Reserve after last year’s tragic nest failure, so this was a once-in-a-lifetime opportunity to observe the species as it went about its business.

I picked him up in the Quito airport. The trip from Quito to Banos was picturesque as always. The glacier of Cotopaxi was covered in a layer of fresh volcanic ash, and small puffs of ash and vapor were still rising up from the crater as we drove past it.


Cotopaxi’s glaciers covered in fresh ash. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.



Close to sunset as we neared Banos after passing through a rainstorm. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

The next day we had an appointment with the Black-and-chestnut Eagles at 10am-11am. Our guards told us the parents  usually brought prey to the baby at that time, but were otherwise rarely seen around the nest. The nest is about 3-4 hours away from the road, after a forty minute drive from Banos, so we had to get up early and rush out there. It was hard to keep up  a good pace, since beautiful things kept distracting us. Still, we managed to get to the nest observation spot at almost exactly 11:00, and sure enough, there was the adult in the nest, along with the chick and something dead. The adult flew off almost immediately but shortly returned to feed on the prey item while the sated chick slept. The other adult was also nearby and both called frequently. We spent an hour watching them. It was a wonderful thing to see.


This was the view when Matt got to my house to start our trip to the Rio Zunac. Volcan Tungurahua with a lenticular cloud against a crystal sky, a great way to start the day. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Morning fog over the Rio Pastaza. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Black-and-chestnut Eagle (Spizaetus isidori) at its nest in our Rio Zunac Reserve. Photo: Matt Scott.


We saw several Highland Motmots. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Torrent Ducks on the Rio Zunac distracted us throughout the day. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


We found this crazy katydid at the end of our walk. Click picture to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Butterflies and hesperids taking salts from the sand along the Rio Zunac. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


Matt chills out in the Rio Zunac after our hike. Click picture to enlarge. Photo: Lou Jost.


The next day we went to our Rio Anzu Reserve near the Shell airport and the CAO. That reserve is not very rich in big stuff, but there are so many interesting small things that it is hard to take ten steps without stopping for photos. We eventually got to the Rio Anzu river and the magnificent fossil-bearing limestone formations capped with ladyslipper orchids (Phragmipedium pearcei). Though it was getting late, Matt asked to stay longer. I always like to hear that from a visitor!!


Matt photographing the limestone. Click picture to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.


The limestone formations along the Rio Anzu, covered with orchids. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Phragmipedium pearcei, a ladyslipper orchid, on the limestone. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Riodinid butterfly in the Rio Anzu Reserve. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Large hairy caterpillar. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


Me in bamboo forest along the Rio Anzu. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

Then we went to the military base to see the CAO. Security was tight and the military were not eager to let a pair of muddy rubber-booted gringos walk through their installations. Nevertheless we were able to talk our way through the multiple layers of officials who scrutinized us. But we didn’t want to ruffle any feathers so when we finally got to the plane, we just took a quick look at it and went back (still under military escort, but actually a very friendly one).


CAO at the military base. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

By the time we got to Greg and Robin’s hotel in nearby Puyo it was already dark. Greg was sitting at a table outside working on maps in his laptop, and he showed me the transects he had flown so far. I went back to Banos that night but Matt stayed and got to fly in the CAO over the following days. Lucky man!


Matt (left) and Greg happy to be in the air. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.


The Rio Pastaza broadens and meanders as it leaves our mountains and enters Amazonia. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.



The Amazon basin from the CAO. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.



More of the Amazon basin from the CAO. Click picture to enlarge. Photo: Matt Scott.

Matt, thanks very much for your visit! It was an honor for us to show you our forests.

Lou Jost

Fundacion EcoMinga



El Observatorio Aerotransportado Carnegie visita nuestra área


IMG 01 – Imágenes del Observatorio Aerotransportado Carnegie de árboles de bosque lluvioso; diferentes colores representan diferentes firmas espectrales. Haga click en la imagen para agrandar.
El Instituto para la Ciencia Carnegie es una organización privada única dedicada al estudio avanzado de la tierra, la vida y el universo. El cosmólogo pionero Edwin Hubble (“constante de Hubble”), el geólogo Charles Ritcher (“Escala de Ritcher”), la genetista Bárbara McClintock y muchos otros premios Nobel de diversas disciplinas son o fueron investigadores de Carnegie. La institución tiene instrumentos orbitando Mercurio, es un patrocinador líder en la construcción del telescopio más grande del mundo  en Chile, y tiene uno de los más sofisticados dispositivos de monitoreo ecológico, el Observatorio Aéreo Carnegie (CAO). Este es un avión bimotor de veinte pasajeros que Greg Asner y sus colegas han adaptado con millones de dólares en láseres y espectrómetros especialmente diseñados. Puede muestrear cientos de miles de hectáreas de bosque por día, usando LIDAR para construir un modelo tridimensional de los árboles del bosque con 8 cm de resolución. Al mismo tiempo que adquiere datos LIDAR, también toma muestras de las propiedades espectrales de la luz reflejada por la vegetación, recolectando información de reflectancia en cientos de diferentes longitudes de onda (colores). Estos datos espectrales brindan información acerca de las propiedades físicas y químicas de las hojas, y también provee una firma espectral que puede ser después emparejada para las firmas espectrales colectadas en campo de especies de árboles conocidas. Algunos árboles tienen firmas distintivas que pueden ser identificadas a nivel de especies con estos datos; más comúnmente, ellos pueden identificar el género, aunque a veces solo a familia. Los datos estructurales, químicos y taxonómicos detallados obtenidos por la CAO serían imposibles de recopilar a nivel de paisaje por cualquier otro método, y el trabajo de Greg está ampliando drásticamente la gama de preguntas que los ecologistas pueden hacer acerca de los ecosistemas forestales. 
IMG 02 – Imagen del bosque lluvioso del Observatorio Aéreo Carnegie: Lidar 3-D combinado con la firma espectral. Imagen: Instituto para la ciencia Carnegie
El año anterior, Greg había planeado usar nuestro mosaico de bosques como sitios de referencia para un estudio de los bosques Andinos en diferentes sustratos geológicos y elevaciones. Greg y su compañero Robin Martin visitaron nuestra Reserva Río Zuñac, su vuelo planeaba ser aprobado por las autoridades ecuatorianas, y todo parecía estar listo para arrancar, pero al final no fue permitido traer el avión al país. Este año, de todos modos, Greg pudo traer el avión en un estudio más modesto de diez días de la Amazonía. El hogar del avión durante esos diez días fue la base militar en Shell, una ciudad en la cuenca alta del río Pastaza, cerca de nuestra Reserva Río Anzu. Uno de los transectos de vuelo de CAO cubrió una banda de dos kilómetros de ancho de este a oeste (alto a bajo) a través de nuestra área, quizás incluyendo partes de más de cuatro de nuestras reservas. Este será un conjunto de datos muy valioso que nos enseñará mucho acerca de la estructura y diversidad de estos bosques. De todos modos, tomará casi un año para procesar los datos completamente, así que tendremos que ser pacientes. 
IMG 03 – El Observatorio Aerotransportado Carnegie estacionado en la base militar de Shell. Nuestras reservas están en las montañas del fondo *del último plano*. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
El presidente del Instituto para la Ciencia Carnegie, Matt Scott, es un genetista bien conocido y un fotógrafo serio. Él vino a Ecuador el mes anterior para volar con Greg, pero primero quiso visitar algunas de nuestras reservas. Nuestra Águila Andina (Black-and-chestnut Eagles / Spizaetus isidori) estaba anidando de nuevo en nuestra Reserva Río Zuñac después del trágico fracaso del nido del año pasado, así que esta fue una oportunidad única en la vida para observar la especie mientras realizaba sus actividades *mientras estaba en lo suyo*. 
Lo recogí del aeropuerto de Quito. El viaje de Quito a Baños fue pintoresco como siempre. El glaciar de Cotopaxi fue cubierto en una capa de fresca ceniza volcánica, y pequeñas bocanadas de ceniza y vapor todavía se elevaban desde el cráter cuando lo pasamos
IMG 04 – Glaciares del Cotopaxi cubiertos con ceniza reciente. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 05 – Cerca de la puesta de sol a medida que nos acercábamos a Baños, después de pasar a través de una tormenta lluviosa. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Al siguiente día tuvimos una cita con el Águila Andina entre las 10 am y 11 am. Nuestros guardabosques nos dijeron que los padres usualmente traían presas al pichón a esa hora, pero de otra forma rara vez se veían alrededor del nido. El nido está a unas tres o cuatro horas de la carretera, después de un viaje de cuarenta minutos en coche desde Baños, así que tuvimos que levantarnos temprano y salir corriendo. Era difícil mantener un buen ritmo, ya que las cosas bonitas nos distraían. Aún así, logramos llegar al lugar de observación del nido casi exactamente a las 11:00 y, efectivamente, estaba el adulto en el nido, junto con el polluelo y con algo muerto. El adulto voló casi de inmediato, pero regreso prontamente para alimentarse de la presa mientras el polluelo dormía. El otro adulto también estaba cerca y ambos llamaban con frecuencia. Pasamos una hora mirándolos. Fue maravilloso de ver.
IMG 06 – Esta era la vista cuando Matt llegó a mi casa para comenzar nuestro viaje al Río Zuñac. El volcán Tungurahua con una nube lenticular contra un cielo cristalino, una excelente manera de comenzar el día. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 07 – La niebla matutina sobre el Río Pastaza. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 08 – Águila andina (Black-and-chestnut Eagles / Spizaetus isidori) en su nido en nuestra Reserva Río Zuñac. Fotografía: Matt Scott.
IMG 09 – Vimos bastantes Momotos montañeros (Highland Motmots / Momotus aequatorialis). Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 10 – Patos torrenteros (Torrent Ducks / Merganetta armata) en Río Zuñac nos distrajeron a lo largo del día. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 11 – Encontramos este loco saltamontes longicorno (katydid) al final de nuestra caminata. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 12 – Mariposas y hespéridos tomando sales de la arena a lo largo del Río Zuñac. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 13 – Matt se relaja en el Río Zuñac después de nuestra caminata. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost
Al día siguiente fuimos a nuestra Reserva Río Anzu cerca del aeropuerto de Shell y el CAO. Esa reserva no es muy rica en cosas grandes, pero hay tantas cosas pequeñas interesantes que es difícil dar diez pasos sin detenerse a tomar fotos. Finalmente llegamos al Río Anzu y las magníficas formaciones de piedra caliza con fósiles coronadas con orquídeas zapatito (Phragmipedium pearcei). Aunque se estaba haciendo tarde, Matt pidió quedarse más tiempo. ¡Siempre me gusta escuchar eso de un visitante!
IMG 14 – Matt fotografiando la piedra caliza. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG 15 – Las formaciones de piedra caliza a lo largo de Río Anzu, cubierto con orquídeas. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 16 – Phragmipedium pearcei, una orquídea zapatito, en la piedra caliza. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 17 – Mariposa Riodinida en la Reserva Río Anzu. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 18 – Oruga de pelos largos.  Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 19 – Yo en el bosque de bambú a lo largo del Río Anzu.  Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Entonces fuimos a la base militar para ver el CAO. La seguridad era estricta y los militares no estaban ansiosos por dejar que un par de gringos embarrados con botas de goma caminaran por sus instalaciones. Sin embargo, pudimos seguir nuestro camino a través de las múltiples capas de funcionarios que nos escudriñaron. Pero no queríamos agitaragitar el gallinero, así que cuando finalmente llegamos al avión, le echamos un rápido vistazo y regresamos (todavía bajo la escolta militar, pero muy amistosa en realidad)
IMG 20 – CAO en la base militar.  Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Cuando llegamos al hotel de Greg y Robin en el cercano Puyo, ya estaba oscuro. Greg estaba sentado en una mesa fuera trabajando en mapas en su computadora portátil, y me mostró los transectos que había volado hasta ese momento. Volví a Baños esa noche, pero Matt se quedó y pudo volar en el CAO durante los días siguientes. ¡Hombre con suerte!
IMG 21 – Matt (izquierda) y Greg felices de estar en el aire. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 22 – El Río Pastaza se ensancha y serpentea al dejar nuestras montañas y entrar en la Amazonía. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 23 – La cuenca amazónica desde el CAO. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
IMG 24 – Más de la cuenca amazónica desde el CAO. Haga click en la imagen para agrandar. Fotografía: Matt Scott.
Matt, ¡muchas gracias por tu visita! Fue un honor para nosotros mostrarles nuestros bosques
Lou Jost, Fundación EcoMinga
Traducción: Salomé Solórzano Flores

A brief hike in our Rio Anzu Reserve

I found this glowing wing of a Morpho butterfly on the entrance trail. Probably it was eaten by a jacamar , a bird with a long tweezer-like beak. These catch butterflies and beat their bodies against a stick until the wings come off. Lou Jost/EcoMinga.

Click to enlarge. I found this glowing wing of a Morpho butterfly on the entrance trail. Probably it was eaten by a jacamar , a bird with a long tweezer-like beak. These catch butterflies and beat their bodies against a stick until the wings come off. Lou Jost/EcoMinga.

A couple of weeks ago I made a short visit to our lowest-elevation reserve, the Rio Anzu Reserve (1100-1200m elevation) in the Amazon basin, to mark some special orchids for a visiting student to study. Lowland Amazonia is the richest habitat on earth for birds and trees, and also hosts a seemingly never-ending parade of crazy insects. A trip to this reserve is always a mind-boggling experience, even though the reserve is very small and lacks larger birds and diurnal mammals due to indigenous hunting pressure in the surrounding area. (However, black jaguars stalk this forest unseen by human eyes, but recorded in several different camera traps…)

Click to enlarge. A large ant with frightening jaws walked across the morpho wing while I was photographing. Lou Jost/EcoMinga.

Click to enlarge. A large ant with frightening jaws walked across the morpho wing while I was photographing. Lou Jost/EcoMinga.


For a minute or two I saw this Fulvous Shrike-tanager (Lanio fulvus), a core species of mixed-species insectivorous bird flocks here. Lou Jost/ EcoMinga.

For a minute or two I saw this Fulvous Shrike-tanager (Lanio fulvus), a core species of mixed-species insectivorous bird flocks here. Lou Jost/ EcoMinga.

Quite often at the trail entrance of this reserve there will be a big mixed flock of mostly-insectivorous birds scouring the branches and leaves of the forest. On this trip I met with the flock as soon as I got out of the taxi-truck that brought me there. The flock and I seemed to follow the same forest path for a long way, and I enjoyed their noisy company. A particularly sharp bird call alerted me to the “leader” of the flock, a Fulvous Shrike-tanager (Lanio fulvus) an uncommon bird which does not occur at our higher elevation reserves. This is one of the famous “liar” birds (not to be confused with Lyre-birds!) that watches for hawks, etc, and warns mixed flocks of danger, but will sometimes “freeze” the flock with a false alarm call when it sees a bird flush a particularly appetizing insect. It then grabs the insect for itself (Munn 1986). In spite of its occasional duplicity, the presence of this species allows the other flock members to find more food, since they don’t have to waste as much time looking around for danger (they rely on the Shrike-tanager to do that). So a flock will generally cluster around the local pair of Shrike-Tanagers, and they move together through the forest.

Heliconius butterfly in the Rio Anzu. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

This Heliconius butterfly sat on the trail in the Rio Anzu reserve. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Throughout the day fancy butterflies filled the air. My favorite (at least on this day) are the Heliconius butterflies. These butterflies have larva that feed on poisonous passionflower (Passiflora sp.) leaves, and they themselves thus become poisonous to birds. The adults have strong warning colors and patterns, which show a very complex but interesting geographical variation. In any given area, often two different Heliconius species will share exactly the same pattern, but in a different region, the same two species can share a completely different pattern. The geographical variants are intensely studied to give clues about the process of incipient speciation, the possible locations of wet “refugia” during past hot dry epochs, etc. I saw many species that day, but only managed to photograph one.

Passionflower in the forest understory. Photo" Lou Jost/EcoMinga.

Passionflower in the forest understory. Photo:Lou Jost/EcoMinga.

Appropriately I soon found a giant passionflower plant nearby. This species is a canopy liana but has specialized short clambering flowering stems that often come out near the ground. They are pollinated by hummingbirds.

The crown of white pointy “tentacles” in the center of the flower have an important function. Flowers that attract hummingbirds generally produce a lot of nectar, and this nectar is a tempting resource for other creatures, including many that play no role in pollination. Flowers with better defenses against nectar robbery will leave more descendants than those that don’t, so very elaborate defenses have evolved in many hummingbird flowers, including this one. The white spikes protect the nectar below them. They are easily parted by a hummingbird’s needle-like beak, but a clumsy ant or bee can’t get its head close to the nectar.

The back of the flower also has a defense against nectar robbers. The bracts surrounding the base of the flower have “extrafloral nectaries”, glands that produce a bit of nectar themselves. Ants and wasps like to hang out there and drink this nectar, and these nasty bugs scare away other kinds of bugs that could chew through the back to get to the big store of nectar inside.

Blue-headed grasshoppers were common on the trail. Lou Jost/EcoMinga.

Blue-headed grasshoppers were common on the trail. Click to enlarge. Lou Jost/EcoMinga.

The day was full of grasshoppers. I photographed an especially flashy one, but many more escaped my lens. One of the grasshoppers I did manage to photograph was carrying two parasitic mites (ticks) on one leg. Mites are commonly seen on insects in the tropics, but I don’t know much about them.

Mites (one healthy, one dead) on a grasshopper's leg in the Rio Anzu. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Mites (one healthy, one dead) on a grasshopper’s leg in the Rio Anzu. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Along with the grasshoppers were many katydids. Most North American katydids eat leaves, but in the tropics things are more complicated. I found a nasty carnivorous katydid munching the severed torso of a walking stick [male of the genus Oreophoetes, according to Yannick Bellanger’s Comment below], while the walking stick’s mate another walking stick [possibly a new species according to Yannick Bellanger’s Comment below] sat and watched, motionless. The juices of the half-eaten walking stick, in turn, attracted tiny gnats which gathered under the katydid’s head waiting for a chance to steal a mouthful. It was a miniature Serengeti. The annoyed katydid repeatedly swatted the gnats with its forelegs, just like I was swatting the slightly larger gnats that were bugging me. [Edited Dec 1 to reflect my growing doubts that these two walking sticks really belong to the same species. They seem too different from each other. Any experts out there with an informed opinion? Edit June 22 2016: Thanks Yannick Bellanger for the IDs and for answering this question in the Comments. Both are males, of different genera.]

I found this carnivorous katydid munching on a walking stick while the walking stick's mate looks on. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

I found this carnivorous katydid munching on a walking stick while the walking stick’s mate another walking stick looks on. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Victim's head. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Victim’s head. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Note the complex foot pads of the killer katydid. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Note the complex foot pads of the killer katydid. Click to enlarge. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

This walking stick looked on while the katydid ate the other one.

This walking stick looked on while the katydid ate the other one Photo: Lou Jost/EcoMinga.

After a couple of hours I reached the Rio Anzu itself, an easy 15-minute walk if I had ignored the interesting bugs. This is where the ladyslipper orchid Phragmipedium pearcei grows on the wet riverside limestone. The plants are often submerged when the river rises. On this day the river was low and there were many individuals in flower.

A ladyslipper orchid, Phragmipedium pearcei, on the limestone of the Rio Anzu. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

A ladyslipper orchid, Phragmipedium pearcei, on the limestone of the Rio Anzu. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

The Rio Anzu. Lou Jost/EcoMinga.

The Rio Anzu. Lou Jost/EcoMinga.

At first glance the texture of this ladyslipper orchid flower is unremarkable. It looks smooth like any other flower. I had never given it a second look until that day. A microscope revealed that the flower was a complex mosaic of textures, hairs, glands and stuff I still don’t understand. The hairs were clearly guides for the insect pollinators, which must first land on the white flat rim of the orchid’s pouch or “slipper” (the pouch is called the “lip” in orchid terminology). This white rim has a row of random green spots, and another loosely organized row of larger brown spots. When magnified, the green spots turn out to be many long parallel dark green ridges, separated by greenish brown “valleys”. The effect is almost iridescent. Edit Dec 1: In response to Lisa’s question below, I did some research and found that the pollinator is a female fly that thinks these green spots are actually aphids, the prey of the fly larvae. The female lands on the flower to lay eggs among the “aphids”, and falls into the pouch. My speculations about the spots looking like fly eyes were wrong.

Top view of the "slipper" or lip of the ladyslipper orchid Phragmipedium pearcei. Lou Jost/EcoMinga.

Top view of the “slipper” or lip of the ladyslipper orchid Phragmipedium pearcei. Lou Jost/EcoMinga.

The staminode above the "slipper" or lip. At this magnification the green spots on the lip begin to show their true complexity. Lou Jost/EcoMinga.

The staminode above the “slipper” or lip. At this magnification the green spots on the lip begin to show their true complexity. Lou Jost/EcoMinga.


Under higher magnification the green spots on the lip reveal complex textures and stiff hairs. Lou Jost/EcoMinga.

Under higher magnification the green spots on the lip reveal complex textures and stiff hairs. Lou Jost/EcoMinga.

Remarkably complex surface details of the green spots. Lou Jost/EcoMinga.

Remarkably complex surface details of the green spots. Lou Jost/EcoMinga.

Closer view of the green spots reveal they are not just smooth spots of color. Lou Jost/EcoMinga.

Closer view of the green spots reveal they are not just smooth spots of color. Lou Jost/EcoMinga.

Eventually the pollinator must fall into the pouch (perhaps drugged by the orchid). Once the pollinator enters the pouch, it finds itself trapped, with limited ways out. Most of the inner surface of the lip is only lightly hairy, but one strip is carpeted with long hairs, and this strip leads the insect up to an escape route that passes directly under the stigma and anthers. The insect thus is forced to pollinate the flower if it wants to get out of there.

A cross-section view of the "slipper". Lou Jost/EcoMinga.

A cross-section view of the “slipper”. Lou Jost/EcoMinga.

Closer cross-sectional view. Note the various kinds of hairs. Lou Jost/EcoMinga.

Closer cross-sectional view. Note the various kinds of hairs. Lou Jost/EcoMinga.

The variety of textures on this flower make me eager to look more closely at other flowers. Expect to see many more micro-photos here in the future!

A jumping spider watched me photographing the grasshoppers. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

A jumping spider watched me photographing the grasshoppers. Photo: Lou Jost/EcoMinga.

Lou Jost


Munn, C. A. 1986. Birds that ‘cry wolf.’ Nature 319: 143-145.

Una breve caminata en nuestra Reserva Río Anzu
IMG – Click para agrandar. Encontré esta ala brillante de una mariposa Morpho en el sendero de entrada. Probablemente fue comida por un jacamar, un ave con un pìco largo en forma de pinza. Estos atrapan mariposas y golpean sus cuerpos contra un palo hasta que se les caen las alas. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
Un par de semanas atrás hice una corta visita a nuestra reserva de menor elevación, la Reserva de Río Anzu (1100 – 1200 m de elevación) en la cuenca del Amazonas, para marcar algunas orquídeas especiales para que un estudiante visitante las estudie. La Amazonía de las tierras bajas es el hábitat más rico del mundo para pájaros y árboles, y también alberga un desfile aparentemente interminable de insectos locos. Un viaje a esta reserva es siempre una experiencia alucinante, incluso aunque la reserva sea muy pequeña y carezca de grandes mamíferos diurnos debido a la presión de la caza indígena en el área circundante (Sin embargo, los jaguares negros acechan este bosque sin ser vistos por los ojos humanos, pero registrados en varias trampas de cámara diferentes…)
IMG – Click para agrandar. Una hormiga grande con mandíbulas aterradoras cruzó el ala morfo mientras yo estaba fotografiando. Lou Jost/EcoMinga
IMG – Por un minuto o dos vi este Fulvous Shrike-tanager (Lanio fulvus), una especie central de bandadas de aves insectívoras de especies mixtas aquí. Lou Jost/EcoMinga
Muy a menudo, en la entrada del sendero de esta reserva habrá una gran bandada mixta de aves, en su mayoría insectívoras, recorriendo las ramas y hojas del bosque. En este viaje me encontré con el rebaño apenas salí del taxi-camión que me traía allí. El rebaño y yo parecíamos seguir el mismo camino del bosque durante un largo camino, y disfruté de su ruidosa compañía. Un canto de pájaro particularmente agudo me alertó sobre el “líder” de la bandada, un Alcaudón-tangara (Lanio fulvus), un ave poco común que no se encuentra en nuestras reservas de mayor elevación. Este es uno de los famosos pájaros “mentirosos” (¡que no debe confundirse con los pájaros lira!) que vigila a los halcones, etc., y advierte a las bandadas mixtas del peligro, pero a veces “congela” la bandada con una llamada de falsa alarma cuando ve a un pájaro arrojar un insecto particularmente apetitoso. Luego agarra el insecto por sí mismo (Munn 1986). A pesar de su duplicidad ocasional, la presencia de esta especie permite que los demás miembros de la bandada encuentren más comida, ya que no tienen que perder tanto tiempo buscando peligros (dependen del Alcaudón-tangara para hacer eso). Entonces, una bandada generalmente se agrupa alrededor de la pareja local de Alcaudón-Tangaras, y se mueven juntas a través del bosque. 
IMG –  Esta mariposa Heliconius se sienta en el camino en la Reserva Río Anzu. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
A lo largo del día, elegantes mariposas llenaron el aire. Mi favorita (al menos en este día) son las mariposas Heliconius. Estas mariposas tienen larvas que se alimentan de hojas venenosas de pasiflora (Passiflora sp.), y por lo tanto, ellas mismas se vuelven venenosas para las aves. Los adultos tienen colores y patrones de advertencia fuertes, que muestran una variación geográfica muy compleja pero interesante. En cualquier área dada, a menudo dos especies diferentes de Heliconius compartirán exactamente el mismo patrón, pero en una región diferente, las mismas dos especies pueden compartir un patrón completamente diferente. Las variantes geográficas se estudian intensamente para dar pistas sobre el proceso de especiación incipiente, las posibles ubicaciones de “refugios” húmedos durante épocas pasadas de calor seco, etc. Vi muchas especies ese día, pero sólo logré fotografiar una. 
IMG – Flor de la pasión en el sotobosque. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga. 
Apropiadamente encontré una pasiflora gigante cerca. Estas especie es una liana de dosel pero tiene tallos florales cortos y trepadores especializados que a menudo salen cerca del suelo. Son polinizados por colibríes.  
La corona de “tentáculos” puntiagudos en el centro de la flor tiene una función importante. Las flores que atraen colibríes generalmente producen un montón de néctar, y este néctar es un recurso tentador para otras criaturas, incluyendo muchas que no desempeñan ningún papel en la polinización. Las flores con mejores defensas contra el robo de néctar tendrán más descendientes que las que no, por lo que se han desarrollado defensas muy elaboradas en muchas flores de colibrí, incluida esta. Las espigas blancas protegen el néctar debajo de ellas. Se separan fácilmente con el pico en forma de aguja de un colibrí, pero una hormiga o abeja torpe no puede acercar la cabeza al néctar. 
La parte posterior de la flor también tiene una defensa contra los ladrones de néctar. Las brácteas rodean la base de la flor tienen “nectarios extraflorales”, glándulas que producen por sí mismas un poco de néctar. A las hormigas y avispas les gusta pasar el rato y beber este néctar, y estos desagradables bichos ahuyentan a otros tipos de bichos que podrían morder la espalda para llegar a la gran reserva de néctar que hay en el interior. 
IMG – Los saltamontes de cabeza azul eran comunes en el camino. Click para agrandar. Lou Jost / EcoMinga
El día estuvo lleno de saltamontes. Fotografié una especialmente llamativa, pero muchas más escaparon de mi lente. Uno de los saltamontes que logré fotografiar llevaba dos ácaros parásitos (garrapatas) en una pierna. Los ácaros se ven comúnmente en insectos en los trópicos, pero no sé mucho sobre ellos. 
IMG – Ácaros (uno sano, otro muerto) en una pierna de saltamontes en el Río Anzu. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
Junto con los saltamontes había muchos saltamontes longicornios. La mayoría de los saltamontes longicornios norteamericanos comen hojas, pero en los tropicos las cosas son más complicadas. Encontré un saltamontes carnívoro desagradable masticando el torso cortado de un bastón [macho del género Oreophoetes, de acuerdo al comentario de Yannick Bellanger a continuación] se sentó y miró, sin emoción. Los jugos del bastón a medio comer, a su vez, atraían a pequeños mosquitos que se reunían bajo la cabeza del saltamontes esperando la oportunidad de robar un bocado. Fue un Serengeti miniatura. El saltamontes longicornio molesto golpeó repetidamente a los mosquitos con sus patas delanteras, al igual que yo estaba aplastando a los mosquitos un poco más grandes que me molestaban. [Editado el 1 de diciembre para reflejar mis crecientes dudas de que estos dos bastones realmente pertenezcan a la misma especie. Parecen demasiado diferentes entre sí. ¿Algún experto con una opinión informada? Edición 22 de junio de 2016: Gracias Yannick Bellanger por las identificaciones y por responder a esta pregunta en los comentarios. Ambos son machos, de diferente género]
IMG – Encontré este saltamontes longicornio masticando un bastón mientras el compañero del bastón mira otro bastón. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga. 
IMG – Cabeza de la víctima. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
IMG – Tenga en cuenta las complejas almohadillas de los pies del saltamontes asesino. Click para agrandar. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
IMG – Este bastón miraba mientras el saltamontes se comía al otro. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga
Después de un par de horas alcancé el Río Anzu por si mismo, una caminata  fácil de 15 minutos si he ignorado los insectos interesantes. Aquí es donde la orquídea zapatito Phragmipedium pearcei crece sobre la caliza húmeda de la ribera. Las plantas a menudo sumergidas cuando el río crece. En este día, el río estaba bajo y había muchos individuos en flor. 
IMG – Una orquídea zapatito, Phragmipedium pearcei, en la caliza del Río Anzu. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga.
IMG – El río Anzu – Lou Jost / EcoMinga
A primera vista, la textura de esta flor de orquídea zapatilla de dama no tiene nada de especial. Se ve suave como cualquier otra flor. Nunca le había dado una segunda mirada hasta ese día. Un microscopio reveló que la flor fue un complejo mosaico de texturas, pelos, glándulas y cosas que todavía no entiendo. Los pelos fueron claramente guías para los polinizadores de insectos, los cuales primero deben aterrizar en el borde plano blanco de la bolsa o “zapatilla” de la orquídea (la bolsa se llama “labio” en la terminología de la orquídea). Este borde blanco tiene una fila de manchas verdes aleatorias y otra fila poco organizada de manchas marrones más grandes. Cuando se magnifica, los puntos verdes resultan ser muchas crestas largas paralelas de color verde oscuro, separadas por “valles” de color marrón verdoso. El efecto es casi iridiscente. [Edición Diciembre 1: En respuesta a la pregunta de Lisa a continuación, investigué un poco y descubrí que el polinizador es una mosca hembra que cree que estas manchas verdes son en realidad pulgones, la presa de las larvas de mosca. La hembra aterriza en la flor para poner huevos entre los “Pulgones” y cae en la bolsa. Mis especulaciones sobre las manchas que parecían ojos de mosca estaban equivocadas. 
IMG – Vista superior de la “zapatilla” o labio de la orquídea Phragmipedium pearcei zapatilla de dama. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG – El estaminoideo sobre la “zapatilla” o el labio. Con este aumento, las manchas verdes del labio comienzan a mostrar su verdadera complejidad. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
IMG – Con un aumento mayor, las manchas verdes del labio revelan texturas complejas y pelos rígidos. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga. 
IMG – Detalles de superficie notablemente complejos de las manchas verdes. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga 
IMG – Vista cercana de las manchas verdes revela que no son solo manchas suaves de color. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga.
Eventualmente el polinizador debe caer dentro de la bolsa (quizás drogado por la orquídea). Una vez que el polinizador ingresa a la bolsa, se encuentra atrapado, con salidas limitadas. La mayor parte de la superficie interna del labio tiene solo un poco de vello, pero una de las tiras está alfombrada con pelos largos, y esta tira lleva al insecto hasta una ruta de escape que pasa directamente debajo del estigma y las anteras. Por tanto, el insecto se ve obligado a polinizar la flor si quiere salir de allí. 
IMG – Una vista en sección transversal de la “zapatilla”. Fotografía: Lou Jost/EcoMinga.
IMG – Vista en sección transversal más cercana. Tenga en cuenta los distintos tipos de pelos. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
La variedad de texturas en esta flor me hace querer mirar más de cerca otras flores. ¡Espere ver más microfotografías de estas aquí en el futuro!
IMG – Una araña saltadora me mira fotografiando los saltamontes. Fotografía: Lou Jost / EcoMinga
Lou Jost, Fundación EcoMinga
Traducción: Salomé Solórzano-Flores


Munn, C. A. 1986. Birds that ‘cry wolf.’ Nature 319: 143-145